Mira cómo un enjambre de drones sigue de forma autónoma a un humano a través de un denso bosque

Científicos de la Universidad Zhejiang de China han presentado un enjambre de drones capaz de navegar a través de un denso bosque de bambú sin guía humana.

El grupo de 10 drones del tamaño de la palma de la mano se comunican entre sí para mantenerse en formación y compartir datos recopilados por cámaras integradas de detección de profundidad para mapear su entorno. Este método significa que si el camino de un dron está bloqueado, puede usar la información recopilada por sus vecinos para trazar una nueva ruta. Los investigadores señalan que el enjambre también podría utilizar esta técnica para rastrear a un humano que camina por el mismo entorno. Si un dron pierde de vista el objetivo, otros pueden seguir el rastro.

Escriben los científicos en el futuro en un artículo publicado en la revista robótica científica, los enjambres de drones como este pueden usarse para socorro en casos de desastre e investigación ecológica.

“En desastres naturales como terremotos e inundaciones, un enjambre de drones puede buscar, escoltar y entregar suministros de emergencia a las personas atrapadas”, escriben. “Por ejemplo, en los incendios forestales, los multicópteros ágiles pueden recopilar información rápidamente a corta distancia en el frente sin riesgo de lesiones humanas”.

Sin embargo, los expertos dicen que el trabajo también tiene un claro potencial militar. Varios países, sobre todo EE. UU., China, Rusia, Israel y el Reino Unido, están desarrollando actualmente enjambres de drones que pueden usarse en la guerra. Los ejércitos tienden a invocar la vigilancia y el reconocimiento como los usos más comunes para este trabajo, pero sin duda se puede usar la misma tecnología para rastrear y atacar a combatientes y civiles.

Una ilustración del periódico que muestra cómo se pueden usar múltiples drones para rastrear un objetivo, incluso si la vista de un dron está bloqueada.
Imagen: Ciencia Robótica / Xin Zhou et al

Elke Schwarz, profesora titular de la Universidad Queen Mary de Londres que se especializa en el uso de drones en combate, dice que esta investigación tiene un claro potencial militar.

“La capacidad de navegar en entornos desordenados, por ejemplo, es deseable para una variedad de propósitos militares, incluida la guerra urbana”, dijo Schwarz. El borde† “Al igual que la capacidad de ‘seguir a un humano’, aquí puedo ver cómo esto converge con proyectos que intentan desarrollar capacidades letales de drones que minimicen el riesgo para los soldados sobre el terreno en entornos urbanos”.

La reciente guerra entre Rusia y Ucrania ha demostrado lo rápido que se puede adaptar la tecnología de drones al campo de batalla y el efecto devastador que puede tener. Ambos lados en el conflicto usan drones de consumo baratos para reconocimiento y, a veces, para insultar. Un método implica el uso de drones para lanzar granadas sobre las fuerzas opuestas. Un video reciente mostró a las tropas ucranianas usando un dron DJI Phantom 3 (precio: $ 500) para lanzar una granada a través del techo corredizo de un automóvil que se cree que conducían soldados rusos.

Sin embargo, lo que hace que los enjambres de drones sean potencialmente más peligrosos que las máquinas solitarias no es solo su número, sino también su autonomía. Ningún humano puede controlar un enjambre de 10 drones al mismo tiempo, pero si esta tarea se puede entregar a los algoritmos, es más probable que los planificadores militares adopten el uso de este tipo de sistema autónomo en la guerra.

Los drones del enjambre pueden navegar a través de agujeros de hasta 30 centímetros.
Imagen: Ciencia Robótica / Xin Zhou et al

Actualmente, los enjambres de drones tienen una aplicación limitada. El caso de uso más común en el mundo real es crear elaborados espectáculos de luces. Pero en estos escenarios, los drones siguen trayectorias preestablecidas en espacios abiertos, utilizando tecnología de rastreo como GPS para ubicarse.

La investigación de la Universidad de Zhejiang va más allá al usar solo sensores y algoritmos integrados para controlar el vuelo de los drones sin mapear previamente su entorno. “Esta es la primera vez que un enjambre de drones vuela con éxito a un entorno no estructurado, a la naturaleza”, dijo a IPS Enrica Soria, investigadora de enjambres de drones del Instituto Federal Suizo de Tecnología de Lausana. AFP† Soria agregó que el trabajo fue “impresionante”.

En su artículo, los científicos señalan que los enfoques de enjambre de drones tienden a seguir uno de dos paradigmas de programación: “pájaro” o “insecto”. En un enjambre de “insectos”, el énfasis está en los movimientos rápidos y reactivos que requieren menos planificación por adelantado, mientras que un enjambre de “pájaros” intenta dirigir a los drones a lo largo de caminos largos y fluidos (este último es el enfoque de los investigadores). Ambos métodos tienen sus inconvenientes, porque pensar como un insecto requiere menos poder de cómputo, pero planificar como un pájaro es más eficiente energéticamente. Pero a medida que mejora el poder de cómputo del hardware, la programación de comportamientos similares a los de las aves se ha vuelto más alcanzable.

Schwarz señala que, si bien el enfoque en la investigación de tales enjambres de drones a menudo se centra en estos logros tecnológicos, plantea las preguntas más difíciles de cómo tal trabajo debe ser utilizado. Ella cita las observaciones del matemático estadounidense del siglo XX Norbert Wiener, cuyo trabajo sentó las bases para el desarrollo de la IA.

Schwarz dice: “[Weiner] dijo -en la década de 1960- que hay un enfoque nefasto y una obsesión por el “saber hacer” que eclipsa la pregunta moral que deberíamos hacernos: ¿para qué sirve?

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