La NASA apoya algunas misiones muy arriesgadas a la luna: ya era hora

Esta ilustración muestra un concepto para un módulo de aterrizaje lunar comercial de Astrobotic Technology.
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NASA

Durante más de tres años, la NASA se ha centrado intensamente en el programa Artemis Moon. Este esfuerzo internacional de alto perfil, encabezado por la Agencia Espacial de EE. UU. y con un costo de casi $ 7.5 mil millones al año, tiene como objetivo devolver a los humanos a la superficie lunar a mediados de la década de 2020 y establecer una presencia duradera en el espacio profundo.

Pero en los últimos años, la NASA ha financiado un segundo programa lunar de escala mucho más pequeña, a solo el 3 por ciento del costo de Artemis. Este es el programa “Servicios comerciales de carga útil lunar”, que tiene como objetivo utilizar empresas privadas para enviar módulos de aterrizaje pequeños y medianos a la superficie lunar para misiones principalmente basadas en la ciencia. El presupuesto es de unos 250 millones de dólares al año.

Este programa, conocido como CLPS, está mostrando algunos signos prometedores y superará al programa Artemis en la Luna por al menos unos años. Además, representa un nuevo y audaz esfuerzo de la división de Ciencias de la NASA, que busca aprovechar el naciente sector espacial comercial para expandir radicalmente las capacidades científicas y de exploración. Si tiene éxito, el modelo de exploración CLPS podría extenderse a Marte y más allá.

¿Pero funcionará? Vamos a averiguarlo.

Origen de CLPS

Al igual que el programa Artemis, los orígenes de CLPS se remontan a mediados de la administración Trump, cuando los funcionarios de la Casa Blanca intentaron reenfocar los programas de exploración de la NASA en la luna en 2018 después de un largo período de fuerte enfoque en Marte. Este cambio resonó en el administrador asociado a cargo de los programas científicos de la NASA, Thomas Zurbuchen, quien asumió el cargo a fines de 2016.

Desde el final del programa Apolo en la década de 1970, la NASA había enviado un puñado de orbitadores a la luna, pero no había realizado un aterrizaje suave allí en más de cuatro décadas. Mientras tanto, la agencia espacial había aterrizado en Marte media docena de veces y explorado el resto del sistema solar.

“Durante un tiempo tuve la sensación de que no nos habíamos centrado lo suficiente en la luna”, dijo Zurbuchen en una entrevista con Ars. “Parecía extraño que todos los cuerpos celestes del sistema solar fueran interesantes, excepto el que está en el cielo todas las noches”.

Otros científicos también comenzaron a involucrarse mucho en la investigación lunar, especialmente con el interés de la NASA en el potencial para recolectar hielo de agua en los polos de la luna. La industria espacial comercial, impulsada en parte por Google Lunar XPrize, también había comenzado a trabajar en conceptos innovadores de aterrizaje. Y había otro punto de datos; El exitoso programa de la NASA para permitir que las empresas comerciales entreguen alimentos y suministros a la Estación Espacial Internacional comenzó a funcionar bien.

Zurbuchen se preguntó si este modelo público-privado podría extenderse a las misiones científicas. En otras palabras, ¿estaban las empresas comerciales dispuestas a construir pequeños módulos de aterrizaje, contratar empresas privadas de lanzamiento y llevar experimentos a la superficie lunar para la NASA y otros clientes?

En colaboración con aliados clave de la NASA, incluidos David Schurr de la División de Ciencias Planetarias y Steven Clarke, administrador asociado adjunto, Zurbuchen estableció el programa CLPS. Después de seleccionar un grupo de una docena de empresas estadounidenses elegibles para ofertar, la NASA comenzó a otorgar contratos por valor de entre $ 80 millones y $ 100 millones para misiones de entrega a la luna en mayo de 2019. Estos costos fueron mucho más bajos de lo que la NASA habría pagado como parte de un proceso de adquisición tradicional.

No todos estos módulos de aterrizaje tendrán éxito, al menos inicialmente. Es un gran salto tecnológico para una empresa privada construir una nave espacial y un módulo de aterrizaje y operar la nave espacial a casi 400 000 km de la Tierra. Zurbuchen usó la frase “disparos en el blanco” para caracterizar este riesgo, diciéndoles constantemente a los formuladores de políticas que había una probabilidad de éxito de 50-50 para las primeras misiones CLPS.

“Tienes que aceptar el riesgo”, dijo Zurbuchen. “Si la probabilidad de éxito tiene que ser del 80 por ciento, tengo que ponerle un programa de garantía de misión y seguridad. Y no quiero hacer eso porque entonces estoy exprimiendo parte de la energía empresarial. Realmente creo que eso el ecosistema emprendedor es uno de “No tenemos paralelo en los Estados Unidos. Y si no usamos eso como parte de nuestro paradigma de liderazgo, nos lo estamos perdiendo”.

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