Hoe Gen Z NES Tetris tot het uiterste drijft

Image Credit: Greyj/Getty Images (aangepast)

“Classic Tetris” verwijst meestal naar de NES-poort van het spel. Het wordt beschouwd als de originele gouden standaard en is de versie die wordt gespeeld in de CTWC-toernooien. Dit betekent originele NES-consoles, controllers en grote oude CRT-tv’s. “Veel mensen lachen ons uit in de reacties. Ze zeggen: kun je je geen nieuwe tv’s veroorloven?’ Cornelius vertelde Engadget.

Dit zorgt niet alleen voor authenticiteit, het creëert een gelijk speelveld. Andere competities, zoals Classic Tetris Monthly, zijn meer ontspannen over met welke hardware/emulatie je kunt spelen, maar CTWC en alle wereldrecords worden meestal gespeeld op originele Nintendo-consoles. Er is een kleine concessie die een speciale versie van het spel mogelijk maakt die is aangepast om hogere scores mogelijk te maken (vaak gedaan met een Game Genie) en je zult later begrijpen waarom.

Saelee’s overwinning bij de CTWC-finale van 2018 heeft iedereen misschien verrast, maar het gebeurde niet in een vacuüm. De belangstelling voor het spel groeide gestaag sinds het inaugurele evenement van het toernooi in 2010, dat ook het onderwerp was van een documentaire: Ecstasy of Order: The Tetris Masters (geregisseerd door Cornelius). De film volgde een stelletje hooggeplaatste spelers naar de climax van het eerste CTWC-evenement. De winnaar? Jonas Neubauer.

CTWC vond al snel een thuis op de Portland Retro Gaming Expo en groeide elk jaar in omvang. In 2016 vond een andere nieuwkomer de weg naar de finale tegen Neubauer, die streed om zijn 6e titel. Die speler, Jeff Moore, had de run van zijn leven en scoorde tot grote verbazing van de commentatoren herhaalde Tetrises. “Boom, Tetris for Jeff” gilden ze elke keer dat hij een lange balk aan de rechterkant van het scherm naar beneden schoof.

“De commentatoren werden zo overdreven enthousiast over deze nieuwe dark horse-kandidaat, Jeff, dat ze een beetje overdreven zeiden: ‘Boom, Tetris for Jeff’. En mensen kwamen zojuist de video tegen [on YouTube]’ zei Cornelis. Er werden bezuinigingen doorgevoerd en t-shirts werden bedrukt. “Boom, Tetris for Jeff” was precies het juiste soort dwaas in de juiste soort locatie (YouTube) om de interesse van jongere ogen te wekken en een groeiende honger naar competitieve klassieke Tetris-video’s op gang te brengen.

“Er komen veel meer jonge spelers in het spel, vooral sinds Joseph Saelee het wereldkampioenschap won, omdat hij de scene een beetje opblies op het gebied van tieners en zo.” Christopher “Cheez” Martinez, vertelde Engadget.

Cheez, zoals hij bekend staat in de Tetris-gemeenschap, is een van die tieners. Hij vond de game via Saelee’s video over het winnen van het wereldkampioenschap en vervolgens nog een aanbeveling over: Tetris-effect. Op 16-jarige leeftijd verkent hij een spel dat al twee keer zo oud was als hij. Net als veel andere nieuwe, tienerspelers, is hij opmerkelijk snel vooruitgegaan.

Tetromino's uit het spel Tetris, gekleurd met het NES-kleurenpalet

Greyj/Getty Images (aangepast)

Voordat er wedstrijden zoals CTWC waren, waren er twee witte walvissen voor elite klassieke Tetris-spelers. De belangrijkste was de “maxout”. De NES-versie van het spel heeft slechts een scorebord van zes cijfers, wat betekent dat 999.999 de hoogst haalbare score is, maar het bereiken ervan was moeilijk, niet in de laatste plaats vanwege het tweede ongrijpbare doel: level 29 verslaan (ook wel het ‘kill-screen’ genoemd).

Zoals iedereen die een versie van Tetris heeft gespeeld, weet, is een van de belangrijkste dynamieken dat je lijnen vrijmaakt om naar het volgende niveau te gaan, omdat de blokken sneller vallen dan het vorige niveau. In NES Tetris is level 29 het moment waarop het spel zijn maximale snelheid bereikt en werd algemeen beschouwd als onmogelijk te verslaan toen DAS de enige speelstijl was. Dit betekende op zijn beurt dat als je voor een maximum speelde, je daar vóór level 29 moest zijn.

Het maximum was officieel voor het eerst bereikt door Harry Hong in 2009, maar het is algemeen aanvaard dat een andere old school-speler, Thor Aackerlund, het eerder bereikte, maar in een tijd lang voor videotelefoons, YouTube en sociale media. Aackerlund beweerde ook level 30 te hebben bereikt (zij het kort), maar de mythe over de prestatie betekende dat het vele jaren zou duren voordat het kill-scherm echt als verslagen werd beschouwd.

Na Hong’s maxout in 2009 begon elk jaar een langzaam stroompje spelers het doel te bereiken. Tot je bij 2019 komt, waarna het aantal exponentieel versnelt. “Het kostte me een jaar, ik ging vrij langzaam vooruit in vergelijking met veel van de spelers nu eigenlijk. Mensen halen hun maximum over vier of vijf maanden. Het is een beetje belachelijk.” zei Cheez. Hij behaalde zijn eerste maxout in 2019 en was de 65e speler ooit die dat deed. Vandaag hebben ongeveer 400 mensen de magische miljoen punten bereikt.

Wat betreft het passeren van het “kill-screen” van niveau 29. Dit werd op een gegeven moment als bijna onmogelijk beschouwd. Een harde muur die niet overwonnen kon worden vanwege de manier waarop het spel was ontworpen. DAS kan de stukken gewoon niet snel genoeg naar een van beide kanten verplaatsen, wat betekent dat zodra de “stapel” boven een bepaalde hoogte is, wiskunde het overneemt en falen gegarandeerd is. Ondanks die glimp van level 30 door Aackerlund, eindigde het schrikbewind van kill screen echt toen Saelee een geverifieerd level 33 bereikte, slechts enkele maanden na het winnen van zijn eerste wereldkampioenschap.

Maar ondanks het feit dat de twee hoofddoelen van Tetris op hoog niveau niet langer buiten bereik zijn, lijken deze prestaties naar de huidige maatstaven bijna vreemd. Toen DAS plaats maakte voor hypertapping, werd het eens onmogelijke al snel een overgangsrite voor elitespelers. Maar nu de beperking van het kill-scherm is verwijderd, is ook de theoretische scorelimiet geëlimineerd. Terwijl level 29 waarschijnlijk was bedoeld om het laatste niveau te zijn (de niveauteller breekt zodra je 30 bereikt en de snelheid neemt niet langer toe, ongeacht welk niveau je bereikt) hypertapping was misschien nog steeds niet helemaal snel genoeg om spelers veel verder te laten komen.

Cheez had andere ideeën.

Een geanimeerde Tetromino GIF

Greyj/Getty Images (aangepast)

Terwijl hij naam had gemaakt als speler met hypertapping, vond Cheez uiteindelijk een video van iemand die een techniek gebruikte die de invoer verdubbelde voor één druk op de knop. “Ze legden hun duim naar beneden, en ze sloegen op de onderkant en de bovenkant in hun andere duim, en je zou vrijwel twee invoer krijgen met dezelfde beweging. Dus daar heb ik eind 2020 een beetje inspiratie uit gehaald. En rollen werd een ding.”

“Rollen” is een vreemde techniek om naar te kijken. De meeste spelers laten de controller op hun dij of knie rusten, velen dragen een enkele handschoen en “tokkelen” vervolgens de controller van onderaf met één duim op de D-pad. Hoe je er ook komt, je kunt stukken nog sneller naar links en rechts verplaatsen dan met hypertapping. Het is zo’n efficiënte techniek, zegt Cornelius, dat sommige fans het als bedrog beschouwen. Het is volkomen legaal in de ogen van CTWC, omdat het wordt gedaan met ongewijzigde NES-hardware en niets anders dan je handen.

Rollen is zo effectief dat spelers de huidige limieten van het spel kunnen ontmantelen. Weet je nog hoe Saelee het eerste level 33 bereikte in 2019? Welnu, toen ik Cheez interviewde voor dit verhaal, was het nieuwe record voor het hoogste niveau 63 – kill-screen en nog wat. Tegen de tijd dat ik op publiceren klikte, is dat record alweer verbroken, met een oogverblindend niveau 95 nu het te verslaan doel.

Deze snelle vooruitgang gaat niet alleen over nieuwe wereldrecords, het verandert fundamenteel hoe het spel wordt gespeeld, strategisch en fysiek. Competitieve klassieke Tetris draait helemaal om de score. Niet het aantal lijnen of hoeveel Tetrises je maakt, maar wie de meeste punten scoort in een best of three-game.

In de oude wereld dwong de harde limiet van het kill-scherm spelers om zich te concentreren op efficiënt spelen, door zoveel mogelijk Tetrises te scoren vóór level 29. In het tijdperk van rollen trainen profs door beginnend op niveau 29. Dit is waar de Game Genie binnenkomt, aangezien de originele versie van het spel gewoon niet boven 999.999 kan tellen, wat je zeker nodig zult hebben als je dit niveau eenmaal hebt bereikt. Als je je vaardigheden op het snelst mogelijke niveau aanscherpt, wordt dat het nieuwe normaal en kun je theoretisch voor onbepaalde tijd spelen. Zo kunnen we van het onmogelijke kill-scherm naar level 95 gaan. Maar dit brengt ook enkele uitdagingen met zich mee voor de ontluikende esport, iets waarvan Cornelius zich maar al te goed bewust is.

“Ik voorspel dat binnen, misschien is het dit jaar, misschien is het over vijf jaar, maar ergens heel snel zal iedereen altijd het maximale uit level 28 halen. En ze zullen altijd naar level 50 gaan. En nog een miljoen punten halen . En het gaat echt gewoon dit zijn… wie als eerste deinst, wie het eerst verprutst, is echt het enige dat telt’, zei hij.

Dit gebeurt al, in ieder geval in het record-setting circuit. Kort voordat ik Cheez interviewde, had hij onlangs een wereldrecord gevestigd voor de hoogste score: 2,3 miljoen, inclusief een niveau 61 en een totaal van 551 gewiste lijnen – beide destijds ook nieuwe wereldrecords. Deze zijn sindsdien allemaal verslagen, en met aanzienlijke marges. De game bevindt zich nu in het stadium waarin spelers op zoek zijn naar meer niche of specifieke doelen en records om te breken – zoals de hoogste score behaald met een start op niveau 29 – omdat dit de gebieden van het spel zijn die nog wijd moeten worden opengebroken.

Begin 2021 schokte iets onverwachts de Tetris-gemeenschap. Op 5 januari, op 39-jarige leeftijd, stortte Neubauer in en stierf aan een plotselinge hartritmestoornis met onbekende oorzaak. Het meest iconische personage van de game was verdwenen, en met hem de laatste kampioen DAS-speler. “Het overlijden van Jonas is een groot deel van het verhaal en hij was een vriend van mij”, zei Cornelius. “Natuurlijk is niets te vergelijken met het verlies in het algemeen. Maar voor de Tetris-scène was het echt gaaf om één persoon van de oude garde te hebben die echt met alle kinderen kon omgaan.

Ondanks hernieuwde interesse in het spel van een veel jongere generatie, is Tetris nog steeds een beetje een marginale esport. Je zult spellen vinden op ESPN en het is duidelijk in populariteit gegroeid, maar de prijzenpotten blijven bescheiden in vergelijking met meer populaire spellen zoals Tegenaanval of League of Legends.

“Het best betalende toernooi is op dit moment CTWC. En de eerste prijs is $ 3.000. Dus het is nee Fortnite maar het is sowieso een behoorlijke som geld.” zei Cheez. Toen ik hem vroeg of hij zou overwegen om dit fulltime te doen als dat een optie zou worden, was hij diplomatiek. “Eerlijk gezegd, het is moeilijk om de toekomst van de scene te voorspellen, maar als het geld goed wordt, probeer ik er op een gegeven moment een baan van te maken, maar ik weet niet hoe stabiel het zou zijn.”

Cornelius is iets optimistischer over waar de toekomst toe zou kunnen leiden. “Weet je, als je naar een Olympische sport kijkt, kijk je niet naar iemand die alle anderen met het dubbele verslaat, je ziet mensen winnen met deze kleine, kleine, kleine marges die bijna onmerkbaar zijn,” zei hij. “Ik denk dat dat is waar Tetris naartoe gaat, waar de spelers allemaal samenkomen op een punt waar ze allemaal precies hetzelfde spelen. En er is één ideale manier om te spelen en we zijn getuige dat ze elk jaar proberen iets toe te voegen, het gewoon een beetje verder te pushen.”

Cheez van zijn kant bereikte de halve finale van het Classic Tetris Monthly-evenement van april en zal ongetwijfeld proberen zijn top zeven van 2020 op CTWC te verslaan nadat hij vorig jaar als 21e was geëindigd. Eén ding is zeker, wie wint zal waarschijnlijk een roller zijn, wat betekent dat Cheez’s stempel op het toernooi en het spel in het algemeen onuitwisbaar is.

Door de pandemie zag CTWC zich genoodzaakt de wedstrijd online te doen. De plannen voor dit jaar zijn nog niet bevestigd, maar de hoop is om indien mogelijk terug te keren naar een persoonlijk evenement. De huidige wereldkampioen Michael “Dog” Artiaga keert terug om zijn titel te verdedigen. Na Saelee’s overwinning in 2018, won hij opnieuw in 2019. Dog pakte de titel de volgende twee jaar en er staat een groot aantal spelers klaar om zijn kroon te pakken. Hond wordt algemeen beschouwd als de te verslaan hond, vooral na het behalen van een hoge score van 2,2 miljoen op een niveau 29-start. Omdat de Tetris van vandaag begint waar het oude spel ophield.

Leave a Comment