Snelle inflatie, lagere werkgelegenheid: hoe de Amerikaanse pandemische respons toeneemt

De Verenigde Staten gaven agressiever uit om hun economie tegen de pandemie te beschermen dan veel andere wereldgenoten, een strategie die heeft bijgedragen aan een snellere inflatie – maar ook aan een sneller economisch herstel en stevige banengroei.

Nu worstelt Amerika echter met wat veel economen zien als een onhoudbaar personeelstekort dat de inflatie hoog dreigt te houden en mogelijk een krachtig antwoord van de Federal Reserve vereist. Toch is de werkgelegenheid in de VS niet zo volledig hersteld als in Europa en enkele andere geavanceerde economieën. Die realiteit zet sommige economen ertoe aan zich af te vragen: was Amerika’s spree de moeite waard?

Nu de Fed de rente verhoogt en economen steeds vaker waarschuwen dat er op zijn minst een milde recessie nodig is om de inflatie op de rails te krijgen, nemen de risico’s toe dat Amerika’s ambitieuze uitgaven een geruite erfenis zullen opleveren. Snelle groei en een sterk herstel van de arbeidsmarkt zijn grote overwinningen geweest, en economen over het hele ideologische spectrum zijn het erover eens dat een bepaald bedrag aan uitgaven nodig was om een ​​herhaling van het pijnlijk trage herstel na de vorige recessie te voorkomen. Maar de voordelen van dat snellere herstel zouden kunnen afnemen naarmate stijgende prijzen de loonstrookjes wegvreten – en nog meer als de hoge inflatie de centrale bank ertoe aanzet om beleid vast te stellen op een manier die de werkloosheid later opdrijft.

“Ik ben bang dat we een tijdelijke groeiwinst hebben ingeruild voor permanent hogere inflatie”, zegt Jason Furman, een econoom aan de Harvard University en een voormalig economisch ambtenaar in de regering-Obama. Zijn zorg, zei hij, is dat “de inflatie hoger zou kunnen blijven, of dat de Fed deze zou kunnen beheersen door de productie in de toekomst te verlagen.”

De regering-Biden heeft herhaaldelijk betoogd dat, voor zover de Verenigde Staten meer inflatie zien, de beleidsreactie op de pandemie ook tot een sterkere economie heeft geleid.

“We hebben veel meer groei, we hebben minder kinderarmoede, we hebben betere balansen van huishoudens, we hebben de sterkste arbeidsmarkt volgens sommige statistieken die ik ooit heb gezien”, zei Jared Bernstein, een economisch adviseur van president Biden, in een interview. “Gaan al die prestaties gepaard met warmte aan de prijskant? Ja, maar een zekere mate van die hitte kwam naar voren in elke geavanceerde economie, en dat zouden we niet terug willen ruilen voor het historische herstel dat we hebben helpen genereren.”

De inflatie is over de hele wereld toegenomen, maar de prijsstijgingen zijn in Amerika sneller geweest dan in veel andere rijke landen.

De consumentenprijzen stegen in maart met 9,8 procent ten opzichte van een jaar eerder, volgens een inflatiemaatstaf die door de eigenaar bewoonde woningen eruit haalt om ze vergelijkbaar te maken tussen landen. Dat was sneller dan in Duitsland, waar de prijzen in dezelfde periode met 7,6 procent stegen; Groot-Brittannië, waar ze 7 procent stegen; en andere Europese landen. Andere maatstaven laten op vergelijkbare wijze zien dat de Amerikaanse inflatie hoger ligt dan die van haar mondiale tegenhangers.

De relatief grote prijsstijging in Amerika is op zijn minst gedeeltelijk te danken aan de ambitieuze uitgaven van het land. Onderzoek van de Federal Reserve Bank van San Francisco schreef ongeveer de helft van de jaarlijkse prijsstijging van 2021 in het land toe aan de reactie van de overheid op de uitgaven. De onderzoekers schatten het aantal, wat onnauwkeurig is, door het Amerikaanse inflatieresultaat te vergelijken met wat er gebeurde in landen die minder uitgeven.

“De omvang van het pakket was erg groot in vergelijking met enig ander land”, zegt Òscar Jordà, een co-auteur van het onderzoek.

De regeringen van Trump en Biden hebben in 2020 en 2021 ongeveer $ 5 biljoen uitgegeven aan pandemische hulp – veel meer als een deel van de economie van het land dan wat andere geavanceerde economieën hebben uitgegeven, op basis van een database die is samengesteld door het Internationaal Monetair Fonds. Veel van dat geld ging rechtstreeks naar huishoudens in de vorm van stimuleringscheques, uitgebreide werkloosheidsverzekeringen en belastingkredieten voor ouders.

Betalingen aan huishoudens hielpen de snelle consumentenvraag en snelle economische groei aan te wakkeren – een vooruitgang die zich heeft voortgezet in 2022. Uit een wereldwijde economische vooruitzichten die vorige week door het Internationaal Monetair Fonds werden vrijgegeven, bleek dat de Amerikaanse economie dit jaar naar verwachting met 3,7 procent zal groeien, sneller dan de trend van ongeveer 2 procent die vóór de pandemie heerste en het gemiddelde van 3,3 procent dat dit jaar in geavanceerde economieën wordt verwacht.

Dat volgde op een nog snellere groei in 2021. En omdat de Amerikaanse economie zo snel is gegroeid, is de werkloosheid sterk gedaald. Na een piek tot 14,7 procent begin 2020, is de werkloosheid ongeveer terug op het dieptepunt in 50 jaar van vóór de pandemie.

Dat is een overwinning die politici hebben gevierd. “Onze economie trok sneller terug dan de meesten hadden voorspeld”, zei de heer Biden vorige maand in zijn State of the Union-toespraak. Een belangrijk rapport van het Witte Huis op 14 april merkte op dat de Verenigde Staten een sneller herstel hadden doorgemaakt dan andere geavanceerde economieën, gemeten aan het bruto binnenlands product, consumentenbestedingen en andere indicatoren.

Maar in toenemende mate, althans als het gaat om de arbeidsmarkt, lijkt de prestatie van Amerika minder uniek.

De werkloosheid in de Verenigde Staten steeg aan het begin van de pandemie veel hoger, deels omdat het Amerikaanse beleid minder deed om ontslagen te ontmoedigen dan dat in Europa. Terwijl veel Europese regeringen bedrijven betaalden om werknemers op hun loonlijst te houden, richtten de VS zich meer op het rechtstreeks verstrekken van geld aan degenen die hun baan verloren.

Ook in de Verenigde Staten daalde de werkloosheid snel, maar dat gold ook elders. Veel Europese landen, Canada en Australië zijn nu terug op of onder hun prepandemische werkloosheidscijfers, zo blijkt uit gegevens die zijn gerapporteerd door de Organisatie voor Economische Samenwerking en Ontwikkeling.

En als het gaat om het aandeel mensen dat daadwerkelijk aan het werk is, lopen de Verenigde Staten achter op sommige van hun mondiale collega’s. De arbeidsparticipatie van het land schommelt rond 71,4 procent, nog steeds iets lager dan bijna 71,8 procent vóór de pandemie.

Ter vergelijking: de landen van de eurozone, Canada en Australië hebben een hogere werkgelegenheidsgraad dan vóór de pandemie, en de werkgelegenheidsgraad in Japan is volledig hersteld.

Het meer volledige herstel van de werkgelegenheid in Europa kan deels de verschillende regelgeving en de verschillende benadering van de ondersteuning van werknemers tijdens de pandemie weerspiegelen, zei Nick Bennenbroek, internationaal econoom bij Wells Fargo. Europese hulpprogramma’s betaalden bedrijven effectief om mensen op de loonlijst te houden, zelfs als ze niet aan het werk konden, terwijl de Verenigde Staten werknemers rechtstreeks steunden via het werkloosheidsverzekeringssysteem.

Dat relatief subtiele verschil had een belangrijk gevolg: omdat er minder Europeanen werden gescheiden van werkgevers, vloeiden velen direct terug in hun oude baan toen de economie weer openging. Ondertussen luidden pandemische ontslagen een tijdperk van zoeken naar zielen en het schuiven van banen in de Verenigde Staten in.

“U was niet zo gemotiveerd om uw beoordeling van uw werk-privésituatie te heroverwegen”, zegt dhr. Bennenbroek. “Wat we aanvankelijk in de VS zagen, was veel meer ontwrichtend.”

Disruptie heeft zijn positieve kanten gehad. Amerika heeft nu een record van 1,8 banen open voor elke werkloze werknemer, wat in sommige opzichten werknemers meer macht heeft gegeven om flexibelere schema’s, betere secundaire arbeidsvoorwaarden en een hoger loon te eisen.

De lonen in de Verenigde Staten stijgen in het snelste tempo in vier decennia, terwijl de loongroei in Europa gematigder was. De heer Bernstein, de adviseur van het Witte Huis, noemde de situatie in Amerika nu “de sterkste arbeidsmarkt in generaties”.

Maar de gloeiend hete arbeidsmarkt brengt zijn eigen risico’s met zich mee. Om te beginnen houdt de loongroei voor veel mensen de snelle inflatie niet bij, waardoor sommige huishoudens achterblijven, zelfs als hun salaris hoger wordt. En de stijgende lonen kunnen bedrijven ertoe aanzetten hun kosten te dekken door de prijzen nog meer te verhogen.

Hogere lonen kunnen een “voedsel voor inflatie zijn”, vertelde Mary C. Daly, president van de Federal Reserve Bank van San Francisco, woensdag aan verslaggevers.

“Het is onhoudbaar warm”, zei Jerome H. Powell, voorzitter van de Fed, donderdag tijdens een evenement over de arbeidsmarkt. “Het is onze taak om het naar een betere plek te krijgen waar vraag en aanbod dichter bij elkaar komen.”

Amerika’s onstuimige loonsverhogingen zouden kunnen betekenen dat de Fed agressiever moet reageren om de economie te vertragen. De centrale bank probeert de inflatie te temmen door de rente te verhogen in een poging geld duurder te maken om te lenen, wat de uitgaven kan vertragen en de economische omstandigheden kan afkoelen.

Maar als de Fed de rente naar een hoog niveau moet verhogen om de economische rust te herstellen, kan dit een recessie veroorzaken die het werkloosheidscijfer opdrijft. De heer Powell en zijn collega’s hebben gezegd dat ze hopen dat ze erin zullen slagen de economie zachtjes te laten landen zonder dat soort pijn te veroorzaken – maar ze erkennen dat een neergang een risico is.

Uiteindelijk kan de erfenis van Amerika’s grote hulpprogramma’s afhangen van wat er de komende maanden gebeurt. Als de inflatie matigt zonder pijnlijke actie van de Fed – wat volgens sommige economen op zijn minst mogelijk is als de pandemie wegebt, de toeleveringsketens normaliseren en de arbeiders terugkeren naar de arbeidsmarkt – dan kan de korte periode van snelle prijsstijgingen er uiteindelijk uitzien als een relatief een kleine prijs om te betalen voor een krachtig economisch herstel dat in sommige opzichten beter was dan het herstel in het buitenland.

Maar als centrale bankiers besluiten meer drastische maatregelen te nemen, met een recessie tot gevolg, kan dat een deel van de recente vooruitgang ongedaan maken – en de gevolgen zullen waarschijnlijk erger zijn voor laagbetaalde werknemers die de sterkste baan- en loonstijgingen hebben ervaren.

De oorlog in Oekraïne zou de pogingen om de prestaties van Amerika ten opzichte van zijn mondiale collega’s te beoordelen, bemoeilijken. De economische groei in Europa was eind vorig jaar aan het versnellen, maar de Russische invasie – en de daarmee gepaard gaande stijging van de brandstofkosten – dreigt het herstel daar te doen ontsporen. De Verenigde Staten kunnen ook met gevolgen worden geconfronteerd, maar zijn relatief geïsoleerd van de Russische en Oekraïense economieën.

“Europa deed het goed en ik was vóór de oorlog erg optimistisch”, zei Gian Maria Milesi-Ferretti, een econoom bij het Brookings Institution die de herstelmaatregelen in de Verenigde Staten en Europa heeft bestudeerd. “Maar nu is de oorlogsschok volledig asymmetrisch tussen de VS en Europa.”

Centrale banken over de hele wereld reageren terwijl de prijzen snel stijgen. In Groot-Brittannië zijn renteverhogingen gaande en Europese beleidsmakers zijn voorzichtiger geworden naarmate de inflatie hoger is gestegen. Dat zou kunnen betekenen dat die economieën, die samen versneld zijn door een herstel, nu tegelijk vertragen.

“Een tijdje begon de inflatie op te lopen en de centrale banken bleven daar heel rustig over – maar die tijd is verstreken”, zegt Carlos Viana de Carvalho, een econoom bij de Braziliaanse vermogensbeheerder Kapitalo Investimentos en een voormalig Fed-econoom. “De houding is veranderd.”

Leave a Comment