Los vuelos de Florida sufren los peores retrasos en años gracias a los aviones privados y los lanzamientos espaciales

(Bloomberg) — Durante gran parte de la pandemia, muchos viajeros estadounidenses experimentaron vuelos sin demoras mientras el tráfico aéreo se desplomaba. Con el regreso de los viajes de placer, los cielos se están bloqueando, en ningún lugar más que en Florida.

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Gracias a los vuelos en jet privado, los lanzamientos espaciales y el clima severo, el Estado del Sol está experimentando su peor punto muerto en años. Las autoridades de aviación y los reguladores federales se reunieron en Florida esta semana para abordar el tema.

El aumento de los retrasos está poniendo a prueba un sistema de aviación que ha estado lidiando con trastornos relacionados con el covid-19 tanto para el personal de las aerolíneas como para los controladores aéreos federales durante más de dos años. Aerolíneas como JetBlue Airways Corp., Spirit Airlines Inc. y Frontier Airlines, que tienen hambre de crecimiento después de años de tinta roja, deben reducir los vuelos a Florida este verano a pesar de la creciente demanda.

El sistema de tráfico aéreo está esencialmente fuera del juego, respondiendo a los picos de demanda, dijo John Hansman, profesor aeroespacial en el Instituto de Tecnología de Massachusetts que ha investigado los retrasos y el sistema de tráfico aéreo.

“No me sorprendería si, a medida que aumenta el tráfico y también a medida que avanzamos en la temporada de convección en otras partes del país, vería un aumento similar en las demoras en otras regiones”, dijo Hansman.

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Las interrupciones en Florida han dejado a miles de pasajeros buscando vuelos alternativos o pagando estadías y comidas adicionales en hoteles. JetBlue canceló vuelos tanto al principio como al final de un viaje a Florida para Beth Powell de West Virginia, quien viajaba de Washington DC a Fort Myers con su esposo y sus dos hijos, dijo en una entrevista.

“Lo tenemos en ambos lados”, dijo Powell.

Incluso con algunas aerolíneas esperando moderar los planes de crecimiento en Florida, los grupos de aviación le dijeron a la Administración Federal de Aviación durante dos días de reuniones “productivas” el martes y el miércoles que “la demanda seguirá aumentando más allá de los niveles de 2019”, dijo la FAA en un comunicado. Por correo electrónico.

Los datos del Jacksonville Center de la FAA, que supervisa los vuelos que atraviesan la mitad norte de Florida, muestran que el área ha crecido más tráfico este año que cualquier instalación de este tipo en el país.

El número total de vuelos manejados por los 22 centros de tráfico aéreo de la FAA en los EE. UU. cayó un 7 % en los primeros tres meses de este año en comparación con el mismo período de 2019. Jacksonville Center, por otro lado, registró un aumento del 5 %.

La instalación reportó 8935 retrasos de más de 543 000 minutos solo en marzo, el equivalente acumulativo de más de un año. Esa es la tercera mayor cantidad de demoras en cualquier centro de la FAA desde 2017 y la mayor cantidad desde el comienzo de la pandemia, según datos de la FAA. Los retrasos en la región han aumentado desde octubre.

Las operaciones chárter y los vuelos privados son responsables de la mayor parte del incremento en el número de vuelos. En el Aeropuerto Internacional de Palm Beach, los vuelos privados y chárter aumentaron un 65% a 12.239 en marzo, en comparación con los 7.412 de 2019.

El tráfico de aviones privados aumentó durante la pandemia, ya que los consumidores evitaron los aviones comerciales abarrotados, dijo Peter Maestrales, director ejecutivo del corredor de vuelos chárter Airstream Jets.

“Palm Beach era típicamente un aeropuerto bastante tranquilo”, dijo Maestrales. “Ahora es increíble la cantidad de retrasos que hay en la salida, y la cantidad de aviones estacionados allí en la pista”.

Los controladores también han tenido que lidiar con tormentas eléctricas, vuelos militares cercanos y lanzamientos de misiles. La FAA tiene que cerrar cientos de millas durante un lanzamiento desde Cabo Cañaveral, donde SpaceX de Elon Musk lanzó diez de sus cohetes Falcon 9. Ha habido un total de 17 lanzamientos desde el complejo en lo que va de año, la mayor cantidad en décadas.

“La combinación de estos factores deja poco espacio para que el sistema se adapte a los retrasos en los vuelos”, dijo la FAA en un comunicado enviado por correo electrónico.

La agencia desarrollará un “libro de jugadas” similar al que usa en los cielos más concurridos de Nueva York para ayudar a las aerolíneas a planificar los retrasos y alentar el uso de rutas de vuelo alternativas para mitigar las interrupciones.

La FAA también dijo que aumentará el personal autorizado en el Jacksonville Center. Actualmente tiene un nivel relativamente bajo de controladores completamente certificados, pero se encuentra dentro de las pautas según los datos de la FAA. Puede tomar años entrenar nuevos controladores.

La agencia también ha pedido a las aerolíneas y otros grupos de aerolíneas que proporcionen una advertencia más anticipada sobre el crecimiento esperado del tráfico, dijo.

“Es solo que su control de tráfico es algo insostenible”, dijo el director ejecutivo de Frontier, Barry Biffle, en una conferencia telefónica el 28 de abril. “Estamos muy emocionados de que la FAA esté hasta las rodillas en esto”.

(Actualizaciones con la declaración de la FAA del segundo párrafo. Una versión anterior corrigió la ortografía de Fort Myers)

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