La economía de Europa se desacelera a medida que la guerra y la inflación cobran su precio

El aumento de los precios, los efectos de la guerra en Ucrania y los cuellos de botella persistentes en la cadena de suministro desaceleraron el crecimiento mundial en los primeros meses del año, lo que obstaculizó los esfuerzos de las principales economías para recuperarse de la pandemia.

La última evidencia llegó el viernes, cuando la Unión Europea dijo que los 19 países que usan el euro crecieron solo un 0,2 por ciento en total en enero, febrero y marzo en comparación con los tres meses anteriores.

La víspera, Estados Unidos anunció que su economía se había contraído un 0,4 por ciento en el mismo período. China, la segunda economía más grande del mundo detrás de Estados Unidos, reportó signos de debilidad significativa este mes debido a que una nueva ola de Covid-19 condujo a bloqueos generalizados.

“El mensaje general es que la perspectiva de crecimiento global se está deteriorando y deteriorándose a un ritmo más rápido y de una manera más seria de lo que la mayoría de los analistas habían anticipado”, dijo Neil Shearing, economista jefe del grupo en Capital Economics.

Existe una variación considerable en las causas, así como en las predicciones, entre los tres grandes bloques económicos.

Aunque la producción total en los Estados Unidos se contrajo, los analistas en general se mostraron más optimistas sobre las perspectivas de la economía estadounidense y señalaron que el gasto de los consumidores era fuerte a pesar de la alta inflación y que el mercado laboral se mantuvo ajustado. La caída en el primer trimestre probablemente fue el resultado de errores de medición únicos.

Por el contrario, el informe de China de una tasa de crecimiento de 4,8 en el primer trimestre oculta cuánto está sufriendo esa economía la caída del sector inmobiliario, el exceso de inversión y los cierres relacionados con la pandemia.

En cuanto a Europa, está mucho más afectada por la guerra en Ucrania.

Sin embargo, el problema común al que se enfrentan todos es la inflación.

“El crecimiento en todo el mundo se mueve a diferentes ritmos”, dijo Gregory Daco, economista jefe de EY-Parthenon, pero “la inflación es omnipresente en la mayoría de los sectores”.

Esos antecedentes económicos diferentes pueden llevar a los gobiernos y los bancos centrales a adoptar políticas diferentes o incluso contradictorias a medida que los países intentan frenar la inflación sin caer en una recesión.

En los Estados Unidos, la Reserva Federal está decidida a aumentar las tasas de interés para frenar la inflación, dijo Daco, mientras que los gobiernos de Europa eventualmente podrían canalizar más dinero a sus ciudadanos para mitigar el impacto del aumento de los precios de la energía. Y China, dijo, está atrapada: “No quieren dejar de lado sus políticas de covid cero, pero se dan cuenta de que el lastre para la actividad económica como resultado de esas políticas es enorme”.

Si bien la variedad actual de factores de riesgo, como el coronavirus y las tensiones entre Rusia y Ucrania, estaban presentes al comienzo del año, la perspectiva económica era mucho más brillante en ese entonces. Las restricciones relacionadas con la variante Omicron del coronavirus comenzaron a disminuir en Europa y en otros lugares, y había esperanza de que aumentara el movimiento de bienes y suministros en todo el mundo.

Pero la invasión rusa de Ucrania creó un grado impactante de incertidumbre y socavó la confianza económica. La guerra y las consiguientes sanciones impuestas por Estados Unidos, Europa y sus aliados han exacerbado la escasez de alimentos, energía y minerales cruciales, interrumpido el comercio y llevado la inflación a niveles espantosos.

La economía china creció en el primer trimestre, pero a un ritmo apenas más rápido que los últimos tres meses del año pasado, lo que apunta a más problemas en el futuro. El gobierno ha respondido a nuevos brotes de Covid con estrictos cierres y cuarentenas masivas, que han dejado a millones de trabajadores y consumidores en casa en varias ciudades. Shanghai, la ciudad más grande del país, ha estado cerrada durante más de un mes, mientras que el viernes se anunciaron más cierres de negocios y complejos residenciales en Beijing.

Patrick P. Gelsinger, director ejecutivo de Intel, el gigante de Silicon Valley, citó el cierre de Shanghái y la guerra en Ucrania el viernes para advertir que la escasez de chips de computadora ha afectado a las empresas tecnológicas, automotrices y electrónicas de todo el mundo durante más de un año. El hostigamiento seguirá “hasta por lo menos 2024”. Hizo sus comentarios durante una conversación con analistas de la industria.

Los riesgos, en particular los relacionados con un posible embargo energético y otras interrupciones resultantes de la invasión rusa de Ucrania, han aumentado. Esta semana, Rusia detuvo el suministro de gas a Polonia y Bulgaria. Al mismo tiempo, la Unión Europea está cada vez más cerca de un acuerdo para detener el flujo de petróleo ruso.

El impacto de un cese abrupto de los suministros de gas y petróleo ha provocado un acalorado debate. En Alemania, que tiene la economía más grande de Europa, el banco central advirtió recientemente que un embargo de gas hundiría la producción económica del país hasta en un 5 por ciento este año.

Algunos economistas han hecho estimaciones más optimistas, pero Melanie Debono, economista sénior para Europa de Pantheon Macroeconomics, dijo que un embargo de gas seguramente hundiría a Alemania en una recesión y probablemente “arrastraría al resto de Europa”.

Durante los primeros tres meses de este año, el producto interno bruto de Alemania, la medida más amplia de la producción económica, creció un 0,2 por ciento.

“Las consecuencias económicas de la guerra en Ucrania han tenido un impacto creciente en el desarrollo económico a corto plazo desde finales de febrero”, dijo el viernes la oficina federal de estadísticas de Alemania.

El crecimiento varió en la eurozona. La economía en España se desempeñó ligeramente mejor que en otros países europeos, creciendo un 0,3 por ciento durante el mismo período. Aún así, la mejora fue mucho menor que el 2,2 por ciento registrado en el último trimestre de 2021.

En Francia, donde las restricciones de Covid permanecieron vigentes durante gran parte del primer trimestre, el crecimiento se detuvo. En Italia, el PIB cayó un 0,2 por ciento en comparación con los tres meses anteriores.

“Obviamente, el panorama para el primer trimestre es de un crecimiento bastante débil”, dijo Ángel Talavera, jefe de economía europea de Oxford Economics. “La confianza del consumidor ha caído bastante bruscamente en todas partes”, señaló, y agregó que el gasto de los hogares se debilitó debido a que los salarios no lograron mantener el ritmo de la inflación.

La tasa de crecimiento promedio de los 27 países que conforman la Unión Europea fue de 0,4 por ciento en los primeros tres meses de 2022, según Eurostat, la oficina de estadísticas de la Unión Europea, el doble que la reportada para la eurozona.

La inflación fue una espina persistente, aumentando a 7,5 por ciento interanual en la eurozona en abril, desde 7,4 por ciento en marzo, dijo Eurostat.

Los precios de los alimentos y otros precios aumentaron considerablemente. Aunque los precios de la energía han caído un 3,7 por ciento este mes, todavía son más de un tercio más altos que el año pasado. “Hay una presión sobre los ingresos reales de los hogares”, dijo la Sra. Debono de Pantheon.

El aumento de la inflación también podría poner a prueba la resistencia de la economía estadounidense. Durante el primer trimestre de este año, los precios al consumidor aumentaron un 7 por ciento interanual, el más rápido en cuatro décadas. Teniendo en cuenta la inflación, el resultado después de impuestos cayó por cuarto trimestre consecutivo.

Incluso antes de esta última ronda de mediciones, las predicciones se habían visto empañadas por una intensa incertidumbre. La semana pasada, el Fondo Monetario Internacional revisó su estimación de crecimiento global a 3,6 por ciento desde el 4,4 por ciento pronosticado en enero. La estimación para la eurozona cayó un 1,1 por ciento a un 2,9 por ciento para el año.

La invasión rusa de Ucrania “tendrá graves consecuencias económicas para Europa, ya que ocurrió cuando la recuperación de la pandemia aún estaba incompleta”, dijo el FMI en su última perspectiva regional. “La guerra ha provocado grandes aumentos en los precios de las materias primas y ha exacerbado las interrupciones del lado de la oferta, lo que impulsará aún más la inflación y reducirá los ingresos de los hogares y las ganancias corporativas”.

Las perspectivas para el resto del año podrían oscurecerse aún más.

“En general, 2022 será un año en el que el crecimiento será significativamente más débil de lo que esperan la mayoría de los analistas”, dijo Shearing de Capital Economics.

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