¿La crisis del precio del gas ya ha provocado la destrucción de la demanda? ¿Y adónde irán los precios de la gasolina a partir de aquí?

La demanda está siendo destruida. Pero el petróleo rebotó de nuevo, la gasolina podría ser la siguiente. Mi conjetura es un zigzag alargado más alto.

Por Wolf Richter para WOLF STREET.

Después del asombroso aumento en los precios de la gasolina, la pregunta es cuándo desaparecerá la demanda, cuándo las personas conducirán menos, ahorrarán gasolina más fácilmente cuando conduzcan o darán prioridad al vehículo más eficiente en combustible en su garaje. Si suficientes personas lo hacen, la demanda comenzará a disminuir y las estaciones de servicio tendrán que competir por las ventas cada vez más reducidas. Destruir la demanda es lo que haría bajar el precio nuevamente. ¿Ya llegamos?

El EIA del Departamento de Energía mide el consumo de gasolina en términos de barriles suministrados al mercado por refinerías, licuadoras, etc., y no por ventas minoristas en gasolineras. El volumen de gasolina entregado ha caído por tercera semana consecutiva. Esto es inusual en esta época del año cuando el rendimiento de la gasolina normalmente aumenta durante el verano.

La EIA informó el jueves que el consumo de gas cayó a 8,61 millones de barriles por día en la semana que terminó el 8 de abril con base en un promedio móvil de cuatro semanas (línea roja), el más bajo desde el 4 de marzo, una caída de 2,3% en comparación con el mismo período en 2021 (línea negra) y un 8,1% inferior al mismo periodo de 2019 (línea gris).

Los consumidores comenzaron a responder en enero

Observe cómo los últimos 11 meses (línea roja) siguieron muy de cerca el período pre-Covid tres años antes (línea gris) hasta que comenzaron a divergir bruscamente, no solo en marzo, sino ya a mediados de enero, y firmemente por debajo del nivel desde entonces 2019.

Los precios de la gasolina comenzaron a dispararse por encima de los niveles colapsados ​​en abril de 2020. En mayo de 2021, el precio promedio de la gasolina, todos los grados combinados, superó los $3,00 por galón, un máximo de varios años, y siguió subiendo. En noviembre de 2021, alcanzó los $3,40 por galón y se tomó una pausa. Luego comenzó a subir a principios de febrero, alcanzando los 4,32 dólares con saltos históricos el 14 de marzo.

Pero desde mediados de marzo, el precio ha bajado. Ahora a $ 4.09, el sangrado nasal sigue siendo alto, pero es ligeramente más bajo de lo que era:

Las gasolineras no bajan los precios por la bondad de sus corazones. Bajan los precios porque las ventas están bajo presión y se ha desarrollado una competencia de precios entre las gasolineras en un esfuerzo por mantener el volumen de ventas. Y las gasolineras pudieron bajar su precio de venta sin afectar sus márgenes de ganancia, ya que el costo de su producto también cayó.

La destrucción de la demanda que afecta a la gasolina se trasladaría entonces a la demanda de crudo. Pero el petróleo crudo tiene usos mucho más amplios que la gasolina, incluida la floreciente industria petroquímica. Y una pequeña caída en la demanda de gasolina de EE. UU. no va a sacudir tanto los mercados mundiales de petróleo crudo.

El precio del crudo ya se ha recuperado.

El petróleo crudo WTI había subido a $130 por barril y luego volvió a caer al nivel medio de $90. En los últimos días, ha vuelto a cambiar de rumbo y ahora ha alcanzado los $106. Esta no es una buena señal para los precios del gas.

Obviamente, ha habido algo de destrucción en la demanda, y tal vez esto fue suficiente para que el precio de la gasolina volviera a bajar un poco.

Pero tal vez no lo fue. Quizás esta destrucción de la demanda no fue la causa de la caída de los precios de la gasolina. Quizá cayeron por otro motivo, como la volatilidad actual que lo ha golpeado todo. El dinamismo salvaje de los mercados de productos básicos es responsable de esto.

Mi conjetura: los precios de la gasolina van a subir de nuevo.

Veo la destrucción de la demanda, pero por ahora sigo dudando si es lo suficientemente grande como para causar una caída duradera en el precio de la gasolina. No me sorprendería si el precio vuelve a subir. El precio del crudo ya está subiendo de nuevo. Este puede ser un proceso largo, ya que los precios son muy volátiles y zigzaguean más y más. Esa es mi conjetura.

Lo que sabemos.

El consumo anual de gasolina alcanzó su punto máximo en 2007 y luego disminuyó en un total de 6.3% durante los próximos cinco años hasta 2012. Luego volvió a subir, alcanzando ese pico de 2007 de nuevo en 2016, y de nuevo en 2017, y en 2018, y de nuevo en 2019, sin ir más lejos. Y luego, en 2020, el consumo colapsó. El consumo se recuperó considerablemente en 2021, ¡pero el consumo anual total terminó el año todavía un 5,3% más bajo que en 2007!

Pero el número total de kilómetros recorridos por vehículos alcanza un récord cada año de 2015 a 2019. Y en 2021, a pesar del desplome de 2020, los kilómetros recorridos fueron un 6,6% más que en 2007. La gente conduce más, pero gasta menos gasolina para hacerlo:

Así que hay muchos otros factores que afectan el millaje de gasolina, no solo el precio. Esto incluye tendencias tecnológicas a largo plazo, como vehículos más eficientes en combustible y el advenimiento de los vehículos eléctricos en una escala ahora lo suficientemente grande como para reducir el consumo de combustible.

Otros cambios también están afectando el rendimiento de la gasolina, algunos de los cuales tienen más de una década, como el auge de la construcción de torres residenciales altas en los centros urbanos, que redujeron o eliminaron el tráfico de pasajeros para los residentes; o la tendencia a trabajar desde casa al menos parte del tiempo, lo que también ahorra millas de viaje.

En sentido contrario, el aumento de las vacaciones en coche durante la pandemia, que ahora pueden haber sido sustituidas por volar de nuevo (ha aumentado el tráfico doméstico de ocio).

El consumo de gasolina también es muy estacional, lo que hace que sea aún más difícil ver dónde se ha producido la destrucción de la demanda causada por el precio y dónde pueden desempeñar un papel los patrones estacionales inusuales.

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