Cómo la guerra de Ucrania enganchó al ‘Rey del níquel’ de China por miles de millones

El juego de Xiang Guangda, el “Rey del níquel” de China, consistía en utilizar su influyente posición en el mercado para vender en corto el metal, esperar a que el precio cayera y luego olfatear las recompensas cuando el valor se recuperara.

Pero luego, el presidente ruso, Vladimir Putin, invadió Ucrania y las cosas se complicaron, rápido.

Rusia es uno de los mayores productores mundiales de mineral de níquel, un componente importante de las baterías para vehículos eléctricos.

Cuando las impactantes sanciones occidentales se estrellaron contra la invasión, el precio del metal plateado y blanco se disparó a un máximo histórico de más de $ 100,000 por tonelada.

Eso fue demasiado alto para Xiang y todo el sector de los metales, lo que obligó a la Bolsa de Metales de Londres (LME) de 145 años a suspender el comercio durante una semana y los fabricantes dependientes del níquel lucharon para manejar el aumento en los costos.

Atascado en posiciones -los informes estiman que tenía al menos 100.000 toneladas-, la empresa de Xiang, Tsingshan Holdings Group, se vio repentinamente comprometida por miles de millones de dólares.

Tsingshan, el mayor productor de níquel del mundo, se ha visto obligado a recomprar una gran cantidad de contratos de níquel a precios más altos para reducir su exposición.

Un informe de Bloomberg News estima que la recompra contribuyó a una pérdida de $ 8 mil millones, lo que sugiere que la empresa podría necesitar un rescate de las autoridades chinas.

“Xiang es un jugador inteligente, pero el tema ruso lo tomó desprevenido”, dijo Li Bin, un comerciante de níquel en Shanghái.

Cuando se reanudó el comercio de níquel la semana pasada, los precios cayeron a alrededor de $ 37,200 por tonelada, aún un 50 por ciento más que en febrero, a medida que la volatilidad se extendió por el mercado.

“Después de la estrechez histórica, el níquel todavía está luchando por encontrar un precio”, dijo Susan Zou, analista senior de metales de Rystad Energy.

– Magnate casero –

El mercado del níquel, esencial para fabricar baterías para vehículos eléctricos y una aleación clave en el acero inoxidable, está dominado por un puñado de jugadores.

Esos incluyen Tsingshan, que tiene su sede en la costa este de China.

Fue fundado por Xiang, un multimillonario hecho a sí mismo conocido entre los comerciantes chinos de níquel como el “Rey del níquel” y el “Gran pez”.

Xiang comenzó su carrera como mecánico en una pesquería estatal y ahora posee dos centros de producción de níquel en expansión en Indonesia.

Estos incluyen el parque industrial Morowali de 2.000 hectáreas con 44.000 empleados y su propio aeropuerto y se considera una garantía de un suministro barato de mineral para los hornos de Tsingshan en el lado chino.

Después de que su corto salió mal, Tsingshan debe pagar sus deudas o demostrar que tiene suficiente níquel para pagar en especie.

“Estamos siguiendo de cerca su próximo movimiento, ya que aún podría sacudir los mercados”, dijo Li, el comerciante de níquel en Shanghái.

Los fabricantes de vehículos eléctricos ya están sintiendo esos costos crecientes, incluidos Tesla y otros 20 rivales chinos como Xpeng y BYD, todos los cuales han aumentado los precios de los automóviles en las últimas dos semanas debido a un aumento en los costos de las materias primas.

“Las crisis de precios y suministro han llevado a los principales fabricantes de baterías a buscar metales alternativos para impulsar los vehículos eléctricos”, dijo el analista Zou.

– ¿Beijing al rescate? †

Beijing podría intervenir para salvar a Tsingshan, informaron los medios de comunicación chinos, incluido el sitio de noticias financieras Yicai, citando fuentes familiarizadas con el asunto.

Hay discusiones acerca de permitir que la compañía intercambie sus productos de níquel de baja ley que no cumplen con los estándares de calidad de la LME con una forma más pura del metal en los inventarios estatales para liquidar sus reclamos, dijo Yicai.

Según datos oficiales, se estima que China tiene unas 100.000 toneladas de níquel en reservas estatales. Tsingshan y las reservas estatales de China no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Xiang ha movido mercados antes, sobre todo en 2018 cuando lanzó grandes cantidades de arrabio de níquel, una alternativa de bajo costo al níquel puro, que se puede usar para fabricar acero inoxidable.

“Xiang siempre ha creído que debido a que es uno de los jugadores más grandes del mundo con costos ultrabajos, podría mantener el precio del níquel bajo control”, dijo un ex empleado de Tsingshan, que se negó a ser identificado.

“Él siempre ha apostado por una caída en el precio del níquel, porque sus costos de producción en Indonesia son de solo $10,000 por tonelada”.

Ahora Xiang debe decidir si quiere saldar su apuesta lentamente ya qué precio.

El 14 de marzo, Tsingshan dijo que había llegado a un acuerdo con los bancos para mantener las tenencias de níquel de la compañía, lo que indica que el multimillonario estaba detrás de él para salir de la crisis.

Eso podría superar aún más a la LME y generar más incertidumbre en el precio del níquel, dijo el comerciante Li, y crear desafíos para los fabricantes de baterías que intentan reemplazar los automóviles de gasolina.

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