Cómo AT&T puede ser un ganador en la guerra del streaming

Después de una semana tumultuosa, se me ocurrió una idea durante la conversación con los inversores de AT&T el jueves: ¿Qué pasaría si John Stankey terminara en el lado ganador de la guerra del streaming?

Netflix cayó en picada el martes con un informe de ganancias que mostraba que no podía suspender la ley de la gravedad para siempre. El aumento constante de las ganancias de los suscriptores de Netflix se detendría en algún momento, y eso fue en algún momento del primer trimestre de 2022.

El impacto que siguió a la noticia de una pérdida de seis cifras en el primer trimestre y una pérdida esperada de siete cifras para el segundo trimestre golpeó el precio de las acciones de Netflix. También dio un golpe a la psique de Hollywood sobre la promesa a largo plazo de la transmisión, que recuerda cómo la tierra tembló en agosto de 2015 cuando el entonces director ejecutivo de Disney, Bob Iger, reconoció que incluso el poderoso ESPN había enfrentado “algunas pérdidas de suscriptores”.

Fue entonces cuando Hollywood tuvo que admitir a regañadientes que cortar los cables representaba una amenaza real. ¿La gran falla de Netflix finalmente será capturada en el momento en que estalle la burbuja de contenido? Solo lo dirán las divulgaciones de tiempo y contenido.

La sensación de alivio en la voz del CEO de AT&T fue muy clara, incluso a través del diminuto audio del webcast. El gigante de las telecomunicaciones está feliz de ver a WarnerMedia en el espejo retrovisor después de cerrar su acuerdo de escisión con Discovery el 8 de abril.

El mensaje a los analistas de Wall Street sobre los resultados del primer trimestre de AT&T se inspiró en los Shakers: “Ser simple es un regalo.

Stankey y el director financiero de AT&T, Pascal Desroches, usaron las palabras “simple” y “simplificado” no menos de ocho veces durante la conversación de 70 minutos para describir el balance general nuevo y mejorado de AT&T. El nuevo enfoque de crecimiento de la compañía incluso viene con una práctica aliteración incorporada: 5G y fibra.

No es difícil ver por qué Stankey parecía feliz de hablar en tiempo pasado sobre la administración directa de Warner Bros., HBO y las cadenas Turner. Con las guerras de transmisión como sinónimo de guerras de gastos, AT&T acaba de pagar una deuda de $ 55 mil millones y una tonelada de presión competitiva y vientos en contra en los medios y el entretenimiento. Y recuperó un montón de dinero en efectivo, además de la mayoría de las acciones de la empresa sucesora.

La responsabilidad de financiar el crecimiento de HBO Max está ahora (en su mayoría) fuera de los libros de AT&T. Cuando David Zaslav, el intrépido nuevo líder de Warner Bros. Discovery, logra operar la compañía expandida a escala global, las ganancias fluirán a los accionistas de AT&T. Y si no, Stankey, que no es más que un negociador experimentado, hizo lo mejor que pudo en una mala situación para aliviar el dolor de los accionistas de AT&T después del paseo salvaje de la empresa de telecomunicaciones en los medios.

“Con la finalización de la transacción de WarnerMedia, AT&T recibió $40.4 mil millones en efectivo y la retención de cierta deuda existente por parte de WarnerMedia. Además, los accionistas de AT&T recibieron 1.700 millones de acciones de Warner Bros. Discovery, que representa el 71% del nuevo negocio”, dijo Stankey. “Esta transacción fortalece en gran medida nuestro balance y nos brinda flexibilidad financiera en el futuro. Ahora tenemos un marco de asignación de capital simplificado”.

AT&T ciertamente ha creado un cráter humeante en su hoja de balance con compras inoportunas de DirecTV (por $48 mil millones) en 2015 y Time Warner (por $84.5 mil millones) en 2018. El costo de oportunidad perdido para ambos lados de la fusión AT&T/TW para el matrimonio infeliz de más de cinco años que comenzó con su primer acuerdo de adquisición en octubre de 2016. (El precio final de AT&T también debe incluir los millones incalculables que gastó para prevalecer contra el quijotesco caso antimonopolio del Departamento de Justicia).

El jueves, Stankey presidió el anuncio de los números de suscriptores de HBO Max por última vez, y fueron creíbles con una ganancia de 3 millones en el cuarto trimestre y un total de 76,8 millones en todo el mundo. Horas después de que hablara, David Zaslav, el nuevo Warner Bros. Discovery, el complemento del streamer de nicho CNN+, menos de 30 días después de su lanzamiento en las últimas semanas del mandato anterior del régimen de WarnerMedia. Atribuyalo a la manía de fusión.

Los números de HBO Max parecían francamente sólidos en comparación con la caída de Netflix. Entonces, ¿por qué el jefe de AT&T parecía aún más feliz de hablar en detalle sobre la posición de AT&T en telecomunicaciones, flujo compartido inalámbrico y similares? La respuesta parece bastante simple.

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