Jaquel Spivey rijdt zijn eerste professionele optreden naar Broadway

Tijdens zijn allereerste Broadway-gordijnoproep werd een betraande Jaquel Spivey overmand door emotie toen hij en zijn castmates een staande ovatie ontvingen. Er waren tijden geweest dat de jonge ster van “A Strange Loop” niet zeker wist of hij het in zich had om de veeleisende rol te spelen. Maar daar was hij op de avond van 14 april, eindelijk nam hij zijn eerste Broadway-boog na een try-out in Washington, maandenlange repetities en een reeks Covid-gerelateerde vertragingen die de start van de preview-uitvoeringen met een week uitstelden.

Terugkijkend op zijn optreden de volgende ochtend, zei hij, had hij een openbaring tijdens een van de laatste nummers. “Het voelde bijna als mijn moment van besef dat ik het waard ben om op te treden voor een Broadway-publiek,” zei hij. “Het trof me gewoon als een baksteen: ik verdien het om acteur te zijn – ik verdien het om een ​​hoofdrolspeler te zijn. Ik verdien het om hier te zijn.”

Toen Spivey afgelopen mei afstudeerde aan de Point Park University, in Pittsburgh, wist hij niet dat zijn eerste professionele acteerrol zou zijn in zo’n spraakmakend, Pulitzer Prize-winnend werk.

Nu, op 23-jarige leeftijd, maakt Spivey zijn Broadway-debuut in Michael R. Jackson’s brutaal openhartige, schrijnend grappige musical, die op 26 april in het Lyceum Theater zal openen. Hij portretteert Usher, die “wil laten zien hoe/het is om hier te leven/en de wereld rond te reizen in een/dikke, zwarte queer body.” Het is een rol waarbij hij op het podium moet blijven tijdens een schelmende reis van 100 minuten door de gedachten en fantasieën van zijn personage.

De jonge acteur, die afstudeerde in muziektheater, vernam dat hij de rol had gekregen in juli, tijdens een videogesprek met Jackson en Stephen Brackett, de regisseur van de show. Brackett, die in 2019 de première van Off Broadway in Playwrights Horizons had geregisseerd, stond op het punt een herfstproductie op te voeren in Woolly Mammoth Theatre in Washington. (Volgens een publicist voor de show had Larry Owens, die Usher speelde in New York, besloten om filmmogelijkheden na te streven.)

De productie in Washington werd geadverteerd als zijnde op weg naar Broadway. De theatergeschiedenis is bezaaid met loze beloften, maar niemand was verrast toen deze ook echt uitkwam.

Ik sprak voor het eerst met Spivey in november, na wat hij beschreef als zijn “eerste volledige run, geen stop van de show” in DC. “Voorafgaand aan vandaag vroeg ik me echt af: ‘Kan ik het aan?'”, zei hij. “Omdat het een monster van een rol is – het is een monster van een show.”

Dus, hoe ging hij ermee om? In de daaropvolgende maanden besprak hij zijn twijfels, hoop en vreugde in een reeks telefoon- en Zoom-oproepen. De laatste was op 15 april, net na de eerste Broadway-preview. Hier zijn bewerkte fragmenten uit onze gesprekken.

Ik kom oorspronkelijk uit het kleine oude Raleigh, North Carolina. Er was niet veel theater, dus ik vond het via muziekfilms, zoals ‘Dreamgirls’ en ‘Annie’.

Er gebeurde een familiedwaasheid en ik moest naar New Jersey verhuizen. Zingen was mijn ding, in de kerk en zo, en ik keek graag naar theater op YouTube, maar er was echt geen toegang – een alleenstaande moeder die probeert voor een gezin te zorgen, kan geen zanglessen krijgen, kan niet naar de acteer klasse. Mijn tante, met wie ik uiteindelijk samenwoonde, zette me in een aantal klassen in mijn eerste jaar van de middelbare school in Montclair, New Jersey. Mensen hadden zoiets van: “Je moet hier echt als een majoor naar kijken.” En ik had zoiets van: “Mensen gaan hiervoor naar de universiteit?”

Ik mocht Louis spelen in “Sunday in the Park With George” op de universiteit. Ik voelde me goed omdat ik mezelf nooit zag als iemand die een Sondheim-show zou doen. Het was een van die eerste momenten waarop het was: “In mijn zwarte lichaam met overgewicht kan ik nog steeds alles creëren en spelen.”

[Looking for post-college roles, Spivey felt he had limited options.]

De typische auditie zou de geest in “Aladdin” zijn, maar het is als: “Nou, ik kan geen radslag doen en ik wil mijn hoofd niet scheren, dus laten we misschien iets anders zoeken.” [laughs] Het was dus een grote angst.

De eerste keer dat we elkaar spraken, had Spivey net de eerste volledige doorloop van de show voltooid voorafgaand aan de herfstproductie in Woolly Mammoth Theatre in Washington.

Tegen de tijd dat we bij het einde van het eerste nummer in onze eerste struikelblok kwamen, had ik zoiets van: “Vijf, vijf, alsjeblieft, geef ons vijf!” Ik heb mezelf als persoon met overgewicht in een hoofdrol in een musical onder druk gezet om mijn stem of mijn fysieke uithoudingsvermogen mijn prestaties of die van iemand anders niet te laten belemmeren. Er zijn dingen die ik fysiek moet doen om ervoor te zorgen dat ik de nummers kan afleveren zonder buiten adem te raken, dat ik met een glimlach door een optreden kan komen in plaats van te zeggen: “Oh, God, alsjeblieft.”

Er is een onderdeel van Ushers seksualiteit versus zijn opvoeding in een religieus zwart gezin waar ik veel mee te maken heb. Ik kom uit een familie van dominees en dominees, en dan komt mijn kleine homoseksuele zelf. Usher is een moederskindje dat een zeer prikkelende en traumatiserende relatie met zijn moeder heeft, en dat was precies wat ik zocht. Maar hoewel er veel overeenkomsten zijn tussen Jaquel Spivey en Usher, wil ik duidelijk maken dat we niet hetzelfde zijn.

De dag na de eerste preview in Washington reflecteerde Spivey op de ervaring van optreden voor een publiek.

Tegen het einde van de show, nadat ik door de hel en terug ben gegaan, is er een regel die zo ongeveer zegt: “Al deze mensen” – wijzend naar het publiek – “ze willen weten wanneer ze naar huis kunnen gaan, en wij ook .” Ik dacht er altijd aan dat je deze mensen dit gruwelijke verhaal vertelde met een paar grappige momenten, en ze willen weggaan en ze willen deze show met zich meenemen, maar niet het moeilijke dragen. En ze lachten, en het bracht gewoon dit kleine lampje in mijn hoofd van: “Er zijn nog steeds mensen die deze levensstijl of deze manier van leven als een dikke, vreemde zwarte man niet begrijpen, en hoe de dingen die je grappig vindt zijn de dingen die ons hart breken.”

Een ding dat echt opviel, was dat ik echt begreep hoeveel macht ik had over dit publiek. Het is één ding voor het publiek om de reis met je te maken en iets anders om te luisteren naar mensen die kreunen en kreunen en zuchten en gaan, “Oh nee” en “Verdomme!” Ze namen de reis met mijn Usher in mijn goede momenten en in mijn slechte momenten.

Mijn stem was gisteren erg moe. We hebben elke dag gezongen, Usher’s noten zijn erg hoog. Ik heb de hele dag geprobeerd het te redden, maar ik ben nog steeds aan het repeteren. Maar zodra we op het podium kwamen en ik de mensen achter me kon horen, ga ik zeggen dat het God was vermengd met adrenaline vermengd met de liefde van de mensen in de kamer, maar de noten schoten omhoog en de choreografie – ik weet het niet’ Ik denk niet dat we ooit zo hard hebben gedanst. Ik hoop dat we een publiek krijgen dat ons dat soort energie blijft geven.

De show kondigde een uitbreiding van de DC-productie aan en Spivey begon te klinken als een theaterveteraan.

Er is iets zo menselijks en zo echts aan deze show dat het de druk wegneemt om perfect te zijn – het punt is, hij is niet perfect. Dat is echt een grote openbaring geweest: ik hoef niet zo perfect te zijn als ons is geleerd op de muziektheaterschool. Als mijn stem die dag moe is, is de stem van Usher moe.

Bij bepaalde scènes moet ik zingen uit woede, uit pijn, uit angst, en het is moeilijk om die dingen te zingen met mensen om me heen. Ik word bijvoorbeeld geschonden op een eenpersoonsbed en het is moeilijk om aan zangtechniek te denken omdat ik een acteur bovenop me heb.

De openingsavond van deze show was de eerste keer dat mijn moeder me zag optreden, ooit. Voor haar om mij de dingen te zien doen die ik op het podium doe, maar ook om anderen te zien reageren op wat ik aan het doen ben – ik denk dat het heel nieuw voor haar was. We hebben nog steeds niet besproken hoe ze over de show denkt. Ik weet zeker dat we dat te zijner tijd zullen doen.

Ik ontdekte dat ananassap beter is dan water om me door de voorstelling te loodsen, alleen om te voorkomen dat het slijm gaat huilen, maar ook om het uithoudingsvermogen te behouden om me van de ene scène naar de andere te krijgen. Dus we hebben water uit de vergelijking geduwd en ananassap binnengehaald.

We hebben altijd de magere mooie ingénue en de gespierde, lange leidende man met de baritonstem gezien. Het is zeldzaam dat we deze dikke zwarte man op het podium hebben gezien die niet is wat je van een zwarte of een zwarte man verwacht. Het is als: “Wie ben jij? Wat ben je? Ik denk dat ik voor je duim omdat ik wil dat je wint. Maar je moet je ook tegenover mij bewijzen.”

Nadat we hoorden dat “A Strange Loop” naar Broadway zou gaan, spraken we over de betekenis van de aankondiging.

Ik was behoorlijk in shock, maar ik kies er ook actief voor om de extra druk van Broadway niet op te voeren, omdat ik vind dat we overal verhalen kunnen vertellen – ik vertelde verhalen in North Carolina, ik vertelde verhalen op school in Pittsburgh, Ik vertelde verhalen in DC

Ik had die neven die ik in jaren niet heb gesproken, willekeurig de hand reiken, vooral met de verhuizing: “Hé, want ik heb altijd geweten dat je het zou gaan redden, we zijn trots op je.” En het is als: “Ik heb je zeven jaar niet gesproken – hoe heb je me gevonden?”

[The production was] vertelde me over het salaris aan de telefoon en ze zeiden: “Hoe klinkt dat voor jou?” En ik had zoiets van: “Als ik eerlijk ben, voordat ik deze rol kreeg, woonde ik in Pittsburgh, werkloos, en vroeg huurtoeslag aan omdat ik huur verschuldigd was vanaf het moment dat ik mijn baan verloor tijdens de pandemie. Dus ik ben niet kieskeurig, ik heb gewoon genoeg geld nodig om in New York te wonen en boodschappen te doen en kleding en bodywash te kopen.”

Spivey vertelde hoe het was om je te vestigen in het Lyceum Theatre in Manhattan.

Ik ging elke kleedkamer binnen en toen ik bij nummer 6 kwam, slaakte ik een diepe zucht van verlichting. Ik dacht: “Er is iets speciaals aan deze kamer en ik voel me er gewoon heel comfortabel in.”

Een van de belangrijkste dingen die ik heb geleerd [on Broadway] is dat je als acteur niets aanraakt op dat podium, dat is niet jouw prop [because of union rules]. Dus als er misschien een stoel is die van zijn plek is geduwd, kunnen we die stoel niet verplaatsen. Omdat ik een aardig persoon ben, heb ik zoiets van: “Oh, de stoel viel om, laat me hem oppakken.” Maar hier doe je het gewoon niet.

Ik ben nog op zoek naar een appartement. Het moeilijkste is om tijd te vinden om te gaan en ervoor te zorgen dat het lijkt op de foto’s en als er een kamergenoot is dat de kamergenoot niet gek en niet raar is. Voor nu is een huisgenoot de gemakkelijkste optie. Ik denk dat het te veel zou zijn om mijn eigen plek te krijgen en vanaf het eerste begin te beginnen.

Wat het persoonlijke leven betreft, ben ik dezelfde Jaquel: ik ga naar huis en kijk ‘Braxton Family Values’, word ‘s ochtends wakker en luister naar gospelmuziek.

Ik ben benieuwd om daadwerkelijk een gesprek met mijn moeder te voeren over de show, want die hebben we nog niet gehad. Ik wil haar de ruimte geven om te zeggen: “Het is oké om te ademen en te weten dat deze show veel is en dat je je jongste kind het moest zien doen.” Het zal wat verwerking voor haar vergen – het vereist verwerking voor mij en ik doe het elke avond. Ik weet zeker dat ik haar uiteindelijk zal uitnodigen, maar ik ben ook op een plek waar de inzet net iets hoger is. En nogmaals, ik wil haar niet overweldigen.

Ik ben een beetje meer gesloten dan vroeger, omdat ik geen relaties wil opbouwen omdat ik in een Broadway-show zit. Ik wil niet uitgaan met een man die met mij wil daten omdat hij een fan is van de show en hij is een fan van Broadway. Dus ik ben tegenwoordig erg voorzichtig.

Ik wil de druk van de LGBTQIA+-gemeenschap, plus-size-gemeenschap, de queer-religieuze gemeenschap niet op me nemen. Ik denk alleen dat het oneerlijk van me zou zijn om mezelf dat op te leggen. Dus ik probeer gewoon een verhaal te vertellen en iets te veranderen in deze wereld. En dan naar huis gaan en een snack eten.

Nog een laatste telefoontje: Spivey voelde zich de dag na de eerste Broadway-preview gevalideerd, die was uitgesteld nadat castleden positief waren getest op het coronavirus.

Ik had “Memory Song” gedaan, het voorlaatste nummer van de show. Slechts één keer eerder, in DC, werd het publiek aan het einde geapplaudisseerd – Stephen regisseerde de show zodat we niet op het applaus wachten en naar de volgende scène gaan, naar het volgende nummer, naar het volgende moment. Maar gisteravond brulde het publiek en ik voelde het podium gewoon trillen door hun geklap en geschreeuw. Het is zo’n emotioneel nummer om doorheen te komen en ik brak een beetje daarna en moest mezelf bij elkaar rapen terwijl ik met mijn gezicht weg van het publiek stond. Omdat het was als: “Mensen luisteren naar wat ik te zeggen heb.”

Leave a Comment