De afasie van Bruce Willis werd jarenlang door collega’s vermoed.

Slechts enkele dagen voordat Bruce Willis zou verschijnen op de set van een van zijn nieuwste actiefilms, stuurde de regisseur van het project een dringend verzoek: maak de rol van de filmster kleiner.

“Het lijkt erop dat we het aantal pagina’s van Bruce met ongeveer 5 pagina’s moeten verlagen”, schreef Mike Burns, de regisseur van “Out of Death”, in een e-mail van juni 2020 aan de scenarioschrijver van de film. “We moeten zijn dialoog ook een beetje inkorten, zodat er geen monologen zijn, enz.”

Burns schetste niet een van de redenen waarom de regels van Willis ‘kort en krachtig’ moesten worden gehouden. Maar woensdag hoorde het publiek waar hij en vele andere filmmakers zich al jaren privé zorgen over maken: de familie van de 67-jarige zei dat hij stopt met acteren omdat hij afasie heeft. De cognitieve stoornis beïnvloedt het communicatievermogen van een persoon en ontwikkelt zich vaak bij personen die een beroerte hebben gehad.

“Als gevolg hiervan en met veel aandacht stapt Bruce weg van de carrière die zoveel voor hem heeft betekend”, schreef Rumer Willis, de dochter van de acteur, in een Instagram-bericht dat ook was ondertekend door haar broers en zussen, de vrouw van de acteur, Emma, ​​en zijn zoon. ex-vrouw, Demi Moore.

Volgens degenen die met de oudere Willis aan zijn recente films hebben gewerkt, vertoont de acteur de laatste jaren tekenen van achteruitgang. In interviews met The Times deze maand uitten bijna twee dozijn mensen die op de set stonden met de acteur hun bezorgdheid over het welzijn van Willis.

Deze personen vroegen zich af of de acteur zich volledig bewust was van zijn omgeving op de set, waar hij vaak $ 2 miljoen kreeg voor twee dagen werk, volgens documenten die door The Times werden bekeken. Filmmakers beschreven hartverscheurende scènes toen de geliefde ‘Pulp Fiction’-ster worstelde met zijn verlies van mentale scherpte en een onvermogen om zijn dialoog te onthouden. Een acteur die met Willis reisde, zou de ster zijn tekst voeren via een oortje, volgens verschillende bronnen in de industrie bekend als een ‘oorworm’. De meeste actiescènes, vooral die met gechoreografeerd geweervuur, werden gefilmd met een body double als vervanging voor Willis.

Bij een vermeend incident twee jaar geleden op een Cincinnati-set van de film “Hard Kill”, vuurde Willis onverwachts een pistool geladen met een blanco op de verkeerde keu af, volgens twee mensen die bekend waren met het incident en niet bevoegd waren om commentaar te geven. Niemand raakte gewond. De producent van de film betwistte dat het incident had plaatsgevonden, maar de vermeende ontlading zorgde ervoor dat acteurs en crewleden geschokt waren.

Burns was een van de weinige mensen die wisten dat Willis worstelde met zijn geheugen, maar hij zei dat hij tot juni 2020, toen hij zijn eerste film ‘Out of Death’ regisseerde, niet op de hoogte was van de ernst van de toestand van de acteur. Het was een van de 22 films die Willis in vier jaar tijd maakte.

“Na de eerste dag dat ik met Bruce had gewerkt, kon ik het uit de eerste hand zien en realiseerde ik me dat er hier een groter probleem op het spel stond en waarom ik was gevraagd om zijn lijnen in te korten,” zei Burns. Op die film kreeg Burns de taak om alle scènes van Willis – ongeveer 25 pagina’s dialoog – samen te persen tot één dag filmen, wat volgens hem buitengewoon moeilijk was. Aan het eind van de dag voelde Burns zich in de war.

Afgelopen herfst kreeg Burns de kans om nog een Willis-film te regisseren, ‘Wrong Place’, maar hij maakte zich zorgen over de gezondheid van de acteur.

Burns zei dat hij een van Willis’ medewerkers had gebeld en hem vroeg: “Hoe gaat het met Bruce?” Burns zei dat hem werd verteld dat Willis “een heel ander persoon was … veel beter dan vorig jaar.” “Ik geloofde hem op zijn woord”, zei Burns.

Maar toen ze afgelopen oktober begonnen met het filmen van de film, “dacht ik niet dat hij beter was; Ik dacht dat hij erger was’, zei Burns. “Nadat we klaar waren, zei ik: ‘Ik ben klaar. Ik ga geen andere Bruce Willis-films maken.’ Ik ben opgelucht dat hij vrijaf neemt.”

Een vertegenwoordiger van Willis weigerde commentaar te geven buiten de familieverklaring.

Het managementteam van Willis, waaronder een krachtige groep agenten bij het Creative Artists Agency, zorgde ervoor dat zijn filmopnamen beperkt bleven tot twee dagen. In de contracten van de acteur stond dat hij niet meer dan acht uur per dag mocht werken, maar volgens productiebronnen bleef hij vaak maar voor vier uur.

Ondertussen begonnen fans zich online af te vragen waarom Willis zoveel low-budgetfilms uitbracht, waarvan de meeste door critici werden gepand. De groep achter de Razzie Awards, die elk jaar een lijst samenstelt met de slechtste films uit de industrie, creëerde in februari een hele categorie voor Willis’ films.

Sommige filmregisseurs vertelden The Times dat ze het afgelopen jaar geschrokken waren van Willis’ toestand.

Jesse V. Johnson, die de low-budget film ‘White Elephant’ regisseerde, werkte decennia geleden voor het eerst met Willis toen hij stuntman was. Maar toen de filmmaker en de acteur elkaar kort ontmoetten voordat de opnames in april vorig jaar in Georgië begonnen, “was het duidelijk dat hij niet de Bruce was die ik me herinnerde”, zei Johnson.

Bezorgd over de mentale toestand van Willis, zei hij dat hij het team van de acteur benaderde – dat wordt geleid door zijn assistent-manager Stephen J. Eads – en botweg vroeg naar de toestand van de acteur.

“Ze zeiden dat hij blij was om daar te zijn, maar dat het het beste zou zijn als we hem voor de lunch konden neerschieten en hem vroeg konden laten gaan”, herinnert Johnson zich het gesprek. Filmmakers gingen snel de rollen van de acteur filmen, zelfs toen Willis zich afvroeg waar hij was: “Ik weet waarom je hier bent, en ik weet waarom je hier bent, maar waarom ben ik hier?” twee bemanningsleden zeiden dat hij hardop vroeg.

“Het was minder vervelend en meer van: ‘Hoe zorgen we ervoor dat Bruce er niet slecht uitziet?'”, zei een van de bemanningsleden. ‘Iemand zou hem een ​​zin geven en hij begreep niet wat het betekende. Hij werd gewoon vertolkt.”

Johnson, de regisseur, zei dat hij vervolgens de kans kreeg om twee extra films met Willis te filmen, dus besprak hij de situatie met zijn creatieve team.

“Na onze ervaring met ‘White Elephant’, werd als team besloten dat we er niet nog een zouden doen,” zei Johnson. “We zijn allemaal Bruce Willis-fans, en de regeling voelde verkeerd en uiteindelijk een nogal triest einde van een ongelooflijke carrière, een waar niemand van ons zich prettig bij voelde.”

Hoewel hij in meer dan 70 films heeft gespeeld sinds hij in de jaren zeventig begon met acteren, wordt Willis nog steeds het best erkend voor het spelen van detective John McClane in de “Die Hard” -franchise. De rol, die hij in vijf films vertolkte, hielp zijn status als een van Hollywood’s leidende actiehelden te versterken, waardoor hij rollen kreeg in films als ‘Pulp Fiction’ en ‘The Fifth Element’. Hoewel hij vaak meer werd erkend als een kaskraker dan als een kritische lieveling, ontving hij een Golden Globe voor zijn rol tegenover Cybill Shepherd in de televisieserie ‘Moonlighting’ uit de jaren 80 en werkte hij samen met regisseurs als Wes Anderson en Terry Gilliam.

Zelfs toen Willis’ gezondheid achteruitging, bleef er veel vraag naar hem bestaan.

Zijn betrokkenheid bij films – al was het maar voor een vluchtige paar minuten – hielp onafhankelijke filmmakers met een laag budget hun films internationaal te verkopen. Het gezicht van Willis op een filmposter of een reeks miniaturen van streamingdiensten hielp kijkers naar zijn films te trekken. De afgelopen jaren werkte Willis voornamelijk voor twee filmproductiebedrijven: het in Los Angeles gevestigde Emmett/Furla Oasis en 308 Entertainment Inc., een bedrijf in Vancouver dat wordt ondersteund door acteur en producer Corey Large, volgens IMDb.com.

In januari 2020 werd actrice Lala Kent, een ster van Bravo’s realityshow ‘Vanderpump Rules’, gecast als de dochter van de actieheld in ‘Hard Kill’. In één scène, zei Kent, was het personage van Willis geschreven om in te grijpen en haar te beschermen tegen schurken.

‘Ik moet denken dat mijn leven op het punt staat te eindigen, en dan komt mijn vader tussenbeide om de boel te redden,’ zei Kent, terwijl ze beschreef hoe haar rug naar Willis stond op het toneel. Het was de bedoeling dat Willis een zin afleverde die als een teken van Kent diende om te bukken voordat hij het wapen op een slechterik afvuurde. In plaats daarvan schoot hij het pistool voordat hij de lijn afleverde – en de actrice kon niet bukken.

“Omdat ik met mijn rug naar hem toe stond, was ik me niet bewust van wat er achter mij gebeurde. Maar de eerste keer was het zoiets van: ‘Geen probleem, laten we resetten’,’ zei ze.

Kent zei dat ze regisseur Matt Eskandari had gevraagd Willis eraan te herinneren zijn zin te zeggen voordat hij het pistool afvuurde.

Maar bij de tweede take gebeurde hetzelfde, zei Kent. Eskandari reageerde niet op oproepen om commentaar, maar een tweede bemanningslid zei dat hij zich herinnerde dat Kent die dag door elkaar werd geschud. Een derde bemanningslid, dat ook niet bevoegd was om in het openbaar commentaar te geven, zei dat hij zich een situatie herinnerde waarin Willis “het pistool op de verkeerde lijn afvuurde”.

Maar het bemanningslid voegde eraan toe: “We hebben er altijd voor gezorgd dat er niemand in de vuurlinie stond als hij met geweren aan het werken was.”

Randall Emmett, mede-oprichter van Emmett/Furla Oasis, die aan 20 Willis-films heeft meegewerkt, weigerde commentaar te geven op de toestand van Willis, daarbij verwijzend naar medische privacywetten. Maar Emmett, de voormalige verloofde van Kent, betwist dat Willis voortijdig een pistool heeft afgevuurd. Wapenmaker van de film ontkende dat het incident heeft plaatsgevonden.

In een verklaring zei Emmett: “Ik steun Bruce en zijn familie volledig in deze uitdagende tijd en bewonder hem voor zijn moed in het vechten tegen deze moeilijke medische aandoening. Bruce zal altijd een deel van onze familie zijn.”

Willis had een grote entourage die hem vergezelde op de set, en volgens verschillende filmmakers beschermden de leden de acteur.

Eads, die in de jaren negentig met Willis begon te werken als zijn assistent, diende als zijn handler op de set.

“De man heeft Bruce overal naartoe geleid”, zei een bemanningslid op “Hard Kill” uit 2020 over Eads. “Hij heeft hem rondgereden en in de gaten gehouden.”

Voor zijn werk wordt hij gecrediteerd als producer van Willis’ films. In december 2018 sloot Eads een deal met drie foto’s met het inmiddels ter ziele gegane MoviePass Films waarvoor Eads $ 200.000 per foto ontving, volgens een contract dat werd beoordeeld door The Times.

“We kijken ernaar uit om onze langdurige relatie met jullie voort te zetten voor deze en andere films die nog komen”, lees de deal die naar Eads werd gestuurd door Emmett, de chief executive van het productiebedrijf. Iets meer dan een jaar later ging Eads een nieuw engagementscertificaat aan voor $ 200.000 met Georgia Film Fund 70 LLC – een ander bedrijf van Emmett – om te werken aan ‘Hard Kill’, dat toen ‘Open Source’ werd genoemd. Eads reageerde niet op verzoeken om commentaar.

Bovendien kreeg acteur Adam Huel Potter gegarandeerd bijrollen in Willis-films en fungeerde hij als de souffleur van Willis, waarbij hij de acteur zijn tekst door het oorstukje voorzag. Potter kreeg $ 4.150 per week betaald, volgens het contract van Willis over “Open Source”. Hij kreeg volgens het document “een sprekende rol op het scherm” aangeboden en kreeg hij accommodatie in het hotel van Willis. Potter reageerde niet op vragen van The Times over deze regeling.

Een van Willis’ laatste grotere films, “Paradise City”, werd afgelopen mei opgenomen op het Hawaiiaanse eiland Maui, nadat de pandemie de productie met een jaar vertraagde. Chuck Russell, de regisseur van de film, en een tweede bemanningslid zeiden dat Willis heel blij was om herenigd te worden met een mede-Pulp Fiction-ster op Hawaï. (De film staat gepland voor deze zomer.)

“Hij was opgewonden om met John Travolta te werken, en je kon zien dat de oude charme van Bruce Willis er nog steeds was”, zei Russell. “Hij bracht echt zijn A-game mee en we hebben ervoor gezorgd dat hij en John een geweldige ervaring hadden om samen te filmen.”

Maar de filmmakers die met The Times spraken, zeiden dat ze gealarmeerd waren door zijn toestand.

“Hij zag er gewoon zo verloren uit, en hij zou zeggen: ‘Ik zal mijn best doen.’ Hij deed altijd zijn best’, zei Terri Martin, de productiesupervisor van ‘White Elephant’, woensdag. “Hij is een van de groten aller tijden, en ik heb de grootste bewondering en respect voor zijn oeuvre, maar het was tijd voor hem om met pensioen te gaan.”

Leave a Comment