Scoggins: Paige “Buckets” regresó, trayendo a UConn a casa para la Final Four

BRIDGEPORT, CON. – Ella no podía fallar. Como casi literalmente.

Giró cada vez que la pelota salió de sus dedos. Uno después del otro. Todos los golpes de embrague, todos los necesarios, todos con el peso de las expectativas de un programa legendario.

Esta ha sido una temporada difícil para Paige Bueckers, física y emocionalmente. Pero el mago del baloncesto de Hopkins regresó el lunes por la noche.

Bueckers ingresó a un teléfono público y reapareció Paige “Buckets”. Su leyenda creció exponencialmente con una exhibición de tiro que será visitada por muchos años más.

Bueckers hizo ocho tiros seguidos después del medio tiempo, anotando 10 puntos en tiempo extra y cinco más en el segundo tiempo extra cuando UConn derrotó al estado de Carolina del Norte en una emocionante final regional 91-87 con más tiros cruciales de los que es posible recordar.

El resultado, en opinión de la escolta senior de UConn, Christyn Williams, se redujo a un factor decisivo:

“Estaba pensando, tenemos a Paige Bueckers y ella no”, dijo.

A veces es así de simple.

La victoria llevó a UConn a su 14º Final Four consecutivo en Minneapolis este fin de semana, lo que le dio a Bueckers un gran regreso a casa. Puso a todo el equipo de UConn sobre su espalda para asegurarse de que eso sucediera.

Bueckers minimizó el significado personal de jugar el escenario más grande de su deporte en su ciudad natal antes de admitir que “estar en casa también es divertido. No voy a mentir”.

Ella se negó a rechazar esta oportunidad y terminó con 27 puntos en el juego en 10 de 15 tiros. No falló después del medio tiempo hasta que salió un tiro en salto en el segundo tiempo extra.

Cuando el resultado finalmente fue seguro y los Huskies pudieron exhalar, Bueckers gritó, tomó sus brazos y saltó fuera del campo. Abrazó a sus compañeros de equipo y bailó y se empapó del momento y de lo que está por venir.

La cirugía de rodilla dejó fuera de juego a Bueckers durante 19 juegos y la dejó oxidada cuando regresó. El entrenador Geno Auriemma trató de manejar las expectativas a medida que su estrella declinaba después de una pausa de dos meses, nadie estaba seguro de que pudiera capturar la forma que la convirtió en su Jugadora Nacional del Año en su primer año.

Die Paige Bueckers fue vista nuevamente en el momento más crítico de su temporada.

“No esperaba cuando llegaría esto, el momento que ella tuvo”, dijo Auriemma. “Paige es diferente. Fue hecha para estos momentos”.

Bueckers y su equipo tuvieron que trabajar horas extras para mantener viva la serie Final Four del programa. Los equipos cambiaron pez gordo tras pez gordo, y ninguno de los equipos quería que terminara su temporada.

“Ese es uno de los mejores juegos en los que he competido desde que estoy con UConn, ya sea en la temporada regular o en la postemporada”, dijo Auriemma.

Bueckers agregó: “Me hubiera encantado ver ese partido. Por supuesto, participar fue genial”.

Cada vez que parecía que los Huskies tenían cosas bajo control, Wolfpack tenía una respuesta.

Jakia Brown-Turner de NC State arrastró un arco iris de tres puntos desde la esquina profunda con un segundo restante en el tiempo extra para poner el 77-77 y forzar una segunda sesión extra. Eso ocurrió después de que Bueckers anotara dos tiros libres con 6 segundos por jugar.

NC State, que intentó avanzar a su primera Final Four desde 1998, recordará con pesar el final de las regulaciones.

Con el marcador 61-61, Olivia Nelson-Ododa de UConn falló dos tiros libres con 28 segundos restantes.

NC State ha despilfarrado su última propiedad. Wolfpack esperó demasiado para lanzar su ataque y se conformó con un triple apresurado de Kai Crutchfield que no estuvo cerca.

Bueckers se incendió durante las sesiones de tiempo extra, y eso fue todo.

“Una vez que hace uno, el borde es tan grande”, dijo Williams, estirando ambos brazos para hacer un gran círculo. “Ella sigue haciéndolos, así que dale la pelota”.

PUNTUACIÓN DEL RECUADRO: Connecticut 91, Estado de Carolina del Norte 87 (2OT)

Los compañeros de equipo le entregaron la pelota y ella entregó el embrague. Tan tranquilo, tan genial.

Bueckers no recibió una transmisión de cuentos de hadas en la escuela secundaria. La pandemia canceló tanto el campeonato estatal como su sueño de hacer una reverencia de celebración a su ilustre carrera preparatoria.

Quién sabe, tal vez tenga ese final de cuento de hadas después de todo.

Después de lo que pasó el lunes por la noche, todo parece posible.

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