Mientras Tiger Woods se queda atrás del Masters, el centro de atención cambia

AUGUSTA, Vaya. – El sábado se conoce como el día de la jugada en el torneo Masters, ya que los mejores golfistas intentan saltar en la clasificación para posicionarse para un ataque de campeonato en la ronda final del domingo.

El axioma fue para el australiano Cameron Smith, cuyo 68, cuatro bajo par, lo colocó a tres golpes del líder de la tercera ronda, Scottie Scheffler, el sábado, quien disparó un determinado y constante 71 uno bajo par.

Pero el sábado también fue algo más: un día de focos cambiantes.

Desde que Tiger Woods llegó al campo de práctica de Augusta National el fin de semana pasado, ha dominado todas las conversaciones sobre el torneo de 2022, atrayendo enormes galerías de espectadores que lo siguieron de hoyo en hoyo como si ningún otro golfista en el campo importara.

Pero el sábado por la tarde, cuando Woods tropezó y luchó en 18 hoyos y cayó 16 golpes detrás de Scheffler, el enfoque del Masters de este año cambió.

Woods, quien disparó un 78 en un día en que las temperaturas cayeron en picado a los 40, estuvo lejos de ser decepcionado en el campo de golf. Pero se instaló un sentido de la realidad y cayó a siete sobre par para el torneo y cayó a un empate en el puesto 41.

El regreso de Woods al golf competitivo después de un accidente automovilístico casi fatal hace unos 14 meses fue inspirador, alentador y, en cualquier caso, un éxito sorprendente. Pero cuando la tercera ronda llegó a su fin, quedó claro que el regreso de Woods esta semana tendría sus límites. Desde el comienzo de su tercera vuelta, la espalda reparada quirúrgicamente de Woods se veía rígida, y atravesar las muchas colinas y montañas de Augusta National lucía especialmente arduo en su pierna y tobillo derechos reconstruidos.

Lo más sorprendente es que su mayor fortaleza, su toque, que sus compañeros habían envidiado durante un cuarto de siglo, lo defraudó. Woods hizo tres putts en sus últimos tres hoyos y tuvo cuatro putts en otro hoyo.

Después de que Woods abandonó el hoyo 18 el sábado y desapareció de la vista del público, su forma de andar se deterioró notablemente. Tropezó con una plataforma de un pie de alto para dirigirse a los periodistas y respondió una pregunta sobre la salud de su espalda, que se ha sometido a cinco cirugías.

“No es tan ágil y suelto como normalmente lo es, eso es seguro”, dijo.

Pero Woods, de 46 años, sabe que está siendo observado de cerca. Si bien no siempre ha querido poner su vida como modelo a seguir en el centro de atención, esta semana no está rehuyendo ese giro. Cuando se le preguntó qué esperaba mostrar a los fanáticos del deporte en el Masters este año, respondió: “Nunca te rindas. Persigue siempre tus sueños. Y lucho todos los días. Cada día es un desafío. Cada día presenta sus propios desafíos para todos nosotros. Me despierto y empiezo la pelea de nuevo”.

Los problemas de Woods el sábado comenzaron después de que jugó razonablemente bien en sus primeros cuatro hoyos, que terminaron en dos pares, un bogey y un birdie. Pero en el quinto hoyo, hizo una mueca impactante tras pegar un tiro de hierro mediano desde 192 yardas. Su bola aterrizó a 65 pies del hoyo, una distancia que Woods luchó para negociar en cuatro putts asombrosos, incluido un tercer putt a cuatro pies que hizo casi una revolución completa alrededor del hoyo antes de girar. Hubo otro putt de tres en el noveno hoyo, que fue provocado por un mal golpe de aproximación que dejó caer la bola de Woods 60 pies cuesta arriba desde el hoyo.

Woods se había recuperado con birdies consecutivos en los hoyos 12 y 13 y dos pares de rutina en los hoyos siguientes. Pero tres golpes de aproximación desviados más llevaron a dos bogeys y un doble bogey en sus tres hoyos finales, y nueve putts más.

“Es como hacer mil putts en los greens hoy”, dijo Woods, quien se rió con sarcasmo de sus reveses durante parte del tiempo posterior a la ronda. “Intenté cosas diferentes, traté de encontrarlo, traté de obtener algo. Y nada parecía funcionar”.

Scheffler jugó sus primeros nueve hoyos como si planeara llevarse el torneo el sábado antes de la puesta del sol. Hizo birdie en los hoyos segundo, tercero, sexto y octavo, lo que le permitió mantener la ventaja de cinco golpes que había conservado después de la segunda ronda del viernes. Scheffler, el jugador masculino mejor clasificado del mundo, necesitaba esas hazañas tempranas para mantenerse muy por delante de Charl Schwartzel, quien jugó sus primeros 10 hoyos bajo par para ascender al segundo.

Pero Schwartzel, el campeón del Masters de 2011, fue asesinado por cuatro bogeys en los últimos nueve. Sin embargo, Smith continuó con el excelente juego que mostró al ganar el Campeonato de Jugadores del mes pasado cuando terminó con birdies en ambos pares 5 de nueve hoyos.

Scheffler evitó un gran número en su último hoyo el sábado después de clavar su golpe de salida en el bosque a lo largo de la calle. Obligado a recibir un drop y un golpe de penalización, Scheffler luego conectó un largo golpe de hierro por el empinado montículo del hoyo 18 que aterrizó en el green pero se volcó. Scheffler ejecutó con éxito un chip delicado colina abajo dejando un putt de tres pies como bogey, que hundió.

Woods está impresionado por Scheffler, quien ganó tres veces en el PGA Tour este año.

“Todos desearíamos tener esa ventana de dos o tres meses cuando nos calentamos, y con suerte las carreras principales caen en algún lugar de esa ventana”, dijo Woods. “Lo arreglamos en esas ventanas. Scottie parece estar en esa ventana ahora.

Sungjae Im estaba en tercer lugar con cuatro bajo par del torneo y cinco golpes detrás de Scheffler. Shane Lowry fue el segundo bajo par después de una tercera ronda de 73.

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