Mark Hughes: factores clave en la derrota de Verstappen ante Leclerc

Max Verstappen y Charles Leclerc continuaron su juego de distanciamiento de la línea de detección DRS desde Bahrein, pero esta vez tomó más de tres vueltas.

Verstappen finalmente triunfó en el Gran Premio de Arabia Saudita, pero el resultado fue cuestionable desde el comienzo de la carrera hasta casi el final.

El paso decisivo de Verstappen en Leclerc se produjo a cuatro vueltas de casa, aunque no sabemos cómo podría haber terminado la carrera si el ganador de la pole y líder inicial Sergio Pérez no hubiera resultado brutalmente herido por el cronometraje de un coche de seguridad justo después de salir de boxes.

Pero incluso ese momento fue impuesto a Red Bull por un Ferrari súper competitivo.

Cuando se abrió la ventana de la parada en boxes, Leclerc empujó con fuerza el pequeño colchón del Red Bull. Pérez no había logrado salir del rango de socavación, no sin destruir los neumáticos C3 de compuesto medio en los que casi todos se metían.

Ahora esos neumáticos estaban empezando a rendirse. Entonces, Red Bull enfrentó a Pérez esperando que Leclerc hiciera lo mismo o perdió la posición debido a la socavación.

Leclerc siempre haría lo contrario de Pérez. Por lo tanto, Checo hizo una parada en boxes, Leclerc se quedó afuera y segundos después, Nicholas Latifi estrelló su Williams en la curva 27, liberando el auto de seguridad. Eso les dio a todos la oportunidad de dar una serie de duros golpes para llegar al final, con una pérdida de parada en boxes de 11 segundos en lugar de los 21 segundos de Pérez. Lo que dejó a Pérez al cuarto (o tercero, según la interpretación).

Como Pérez cedió voluntariamente la tercera posición al Ferrari de Carlos Sainz en la reanudación de las carreras y su noche se estancó tratando de pasarla nuevamente, su terrible suerte destiló esta carrera en otro duelo entre Leclerc y Verstappen. Un épico. Pero con fases muy diferentes.

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Entre el reinicio en la vuelta 21 y el VSC en la vuelta 36 por los coches averiados de Fernando Alonso y Daniel Ricciardo, Leclerc aguantó todo lo que Verstappen le pudo echar.

Fue un partido bien balanceado. El Ferrari, que tenía más alerones que el Red Bull, fue lo suficientemente rápido en el sector uno como para que Verstappen nunca pudiera acercarse a los 1 segundos necesarios en la línea de detección del DRS de la última curva para la recta de pits, o las otras dos líneas en las curvas 17 y 22.

El Red Bull fue más rápido al final de las rectas, pero al igual que en Bahrein, el Ferrari aceleró más rápido. Aquí también fue más rápido en las siete curvas que hay que frenar.

El Red Bull fue comparativamente rápido en la vuelta, pero el Ferrari siempre logró contenerlo lo suficiente en las partes críticas de la pista. El F1-75 se veía un poco mejor sobre la goma, aunque eso puede deberse a que Leclerc conducía en aire despejado nuevamente.

Pero el Red Bull sin duda hizo un mejor uso de los neumáticos que en Bahrein, y esta vez no tuvo problemas con la temperatura de los frenos. Así que Verstappen perseveró y trató de presionar a Leclerc con un ritmo implacable.

Pero Leclerc estaba listo. Aunque se las habían arreglado para controlar un poco el ritmo en la primera tanda a través de los largos y rápidos barridos de las curvas 6-7, 10 y 22, solo para dar un poco de aire a los neumáticos, ahora que estaban en el compuesto C2 más duro, podían empujándolos con fuerza, constantemente lejos del partido Sainz/Pérez.

A su vez, se alejaron bastante del Mercedes de George Russell, que nuevamente estaba a unos 0,7 segundos de un ritmo líder. Al menos George lo había calificado en el lugar que le correspondía, quinto. Lewis Hamilton, que trató de crear una combinación de presión de los neumáticos que le diera un “agarre trasero cero”, no logró llegar a la Q1.

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Desde el puesto 15 y comenzando, como Kevin Magnussen y Nico Hulkenberg, en carreras duras, siguió a Russell y marcó tiempos similares con neumáticos 16 vueltas más viejos. Pero en la confusión que rodeaba al VSC y las banderas amarillas, incluso ese progreso fue negado y terminaría el día en un décimo lugar muy desalentador.

La brecha entre Leclerc y Verstappen se redujo debido al uso de la batería y probablemente al enfoque mental, ya que fue un duelo largo e intenso, pero Leclerc generalmente pudo mantenerlo en alrededor de 1,5 segundos.

Entre las vueltas 24 y 35 se intercambiaron las vueltas más rápidas de la carrera. Parecía que no importaba cuánto empujara Verstappen, Leclerc se aseguró de que la brecha del DRS permaneciera obstinadamente fuera de su alcance. Aparte de los dramas o una caída tardía en el rendimiento de los neumáticos en las últimas vueltas, Leclerc parecía tenerlo todo bajo control.

Luego, el Alpine de Alonso, octavo justo detrás del Haas de Magnussen y defendiéndose del Alfa Romeo de Valtteri Bottas, que había llegado a la cima de un duelo a veces brutal con su compañero de equipo Esteban Ocon, perdió el impulso. Unos segundos después también el McLaren de Ricciardo. Cada uno de ellos intentó tropezar de regreso al pit lane, pero falló. El McLaren en realidad se detuvo en el camino de entrada a boxes. De ahí el VSC, a falta de 14 vueltas.

Esta fue la oportunidad perfecta para que los tres corredores de arranque duro (Hamilton, Magnussen y Hulkenberg) se detuvieran antes de pasar a los medianos. Hamilton fue el primero en llegar al lugar y le dijeron que entrara, pero tuvo que tener cuidado de que la instrucción podría cancelarse si se declaraba cerrado el pit lane (el equipo recuerda su error de Monza 2020).

En esta ambigüedad, Hamilton fue arrojado a través de la doble amarilla por el lento Alonso. No quería pasar y recibir una penalización y perdió más de 5 segundos hasta que quedó claro que el Alpino estaba a punto de detenerse.

Todavía no estaba seguro de si el pit lane estaba abierto o cerrado y al ver que Ricciardo se detenía en la entrada, continuó. Cuando se repitió la instrucción de poner, ya era demasiado tarde. Magnussen y Hulkenberg lograron entrar antes de que se cerrara el pit lane.

En el transcurso de la vuelta extra de Hamilton, el pit lane se cerró, retrasando su parada hasta tres vueltas más tarde. Volvió a acercarse a la parte trasera, pasando al Williams de Alex Albon y, después de una fuerte resistencia, al Aston Martin de Lance Stroll, pero no pudo superar al noveno lugar Haas de Magnussen. Un mal día en la oficina.

Pero más importante para la forma de la carrera fue el efecto del VSC de tres vueltas en la temperatura de los neumáticos de los autos líderes. Eran neumáticos de compuesto duro muy desgastados. Cuando la banda de rodadura se desgasta y pierden temperatura en su núcleo, pueden ser muy reacios a volver a alcanzar la temperatura óptima.

En este caso, tanto Verstappen como Pérez pudieron recuperar esas temperaturas más rápido que los Ferrari anteriores. Posiblemente, sus configuraciones de carga aerodinámica más bajas hicieron que se deslizaran más, lo que provocó que la banda de rodadura se calentara más rápido. Pero significó que la capacidad de Leclerc para mantener a Verstappen fuera de su espalda se había ido.

Aunque inicialmente Leclerc consiguió el Red Bull en el reinicio, Verstappen tuvo un destello de sobreviraje en la curva 1, dos vueltas de mejor rendimiento de los neumáticos llevaron a Max directamente a los puntos de detección del DRS. Ahora comenzó el juego del gato y el ratón alrededor de las líneas de detección del DRS, y la carrera llegó a su clímax cuando Verstappen atacó repetidamente y Leclerc jugó de manera inteligente, con los dos líderes cambiando de posición tres veces en las últimas vueltas.

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Verstappen obtuvo el DRS por primera vez en la vuelta 42 debido a la torcedura plana hacia el final de la vuelta, navegando alrededor del perímetro de Leclerc. Pero a esto le sigue casi inmediatamente, justo antes de la última curva, la línea de detección del DRS para la recta de boxes. Leclerc mantuvo la calma, se aseguró de estar justo detrás de esa línea, consiguió el DRS y se deslizó sin esfuerzo en la recta.

La próxima vez que estuvo allí, Verstappen se zambulló, pero estaba decidido a no llegar primero a la línea de DRS, muy parecido al mismo juego que jugó aquí con Hamilton el año pasado, y básicamente se centró en su afán por quedarse atrás. Al ver esto, Leclerc aprovechó pisando fuerte el acelerador mientras Max seguía frenando. Esa ventaja de reacción significó que, incluso con DRS, Verstappen no pudo acercarse lo suficiente en la recta de pits.

Verstappen tardó algunas vueltas en volver al rango DRS, una vez más usando la zona DRS de la curva 24 para alinearse en lugar de hacer el pase. Esta vez apagó su DRS y aceleró para asegurarse de que estaba detrás de la línea. Combine eso con un poco de sobreviraje de Leclerc en los neumáticos traseros que ya se habían desgastado, y Verstappen finalmente lo hizo bien y tomó la delantera en el pit lane para comenzar la vuelta 47.

Pérez nunca pudo poner a Sainz bajo la misma presión que Verstappen sobre Leclerc, aunque claramente fue más rápido.

Russell realmente no estaba compitiendo con nadie en el quinto lugar, muy lejos de Ocon, quien usó la importante ventaja de velocidad del Alpine para mantenerse fuera del alcance de Lando Norris.

Pierre Gasly ha tenido un fuerte dolor de tripa en las últimas vueltas y se ha alegrado mucho al ver la bandera a cuadros, en octava posición.

Bottas se detuvo desde el décimo lugar con un Alfa sobrecalentado y detrás de Hamilton Stroll y Albon chocaron en la curva 1 por el puesto 11, revelando una bandera amarilla que extinguió cualquier posibilidad de que Leclerc hubiera tenido que pasar a Verstappen en la última vuelta.

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Siendo realistas, no estaba mirando lo suficientemente cerca en la recta.

Aunque decepcionado, Leclerc todavía estaba emocionado por la intensidad de la pelea. “Así es como deberían ser siempre las carreras”, como él mismo dijo.

Cómo, si no es necesariamente cierto…

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