Louisville ocupa el último lugar en los últimos cuatro

WICHITA, Kan. — Olivia Cochran tuvo problemas sucios durante la mayor parte de la primera mitad. Reaccionó con incredulidad cuando lo que pensó que era un bloqueo limpio cuando se sancionó una falta, jugó los últimos cinco minutos del partido del lunes por la noche, sabiendo que un error la descartaría para siempre.

Pero cuando el #1 Louisville más la necesitaba, cuando las estrellas atacantes no podían liberarse, Cochran, el ancla defensiva del equipo, se abrió paso a través de una obstinada defensa de Michigan con tres bandejas en los últimos tres minutos para vencer a los Cardinals a la Final Four. derrotando a Michigan, un sembrado No. 3, 62-50.

Louisville sabía que la revancha no sería tan fácil como el partido de los equipos en diciembre, cuando los Cardinals derrotaron a Michigan en casa por 22 puntos. Sabían que Michigan podía manejar mejor la presión defensiva y que tendrían que ganar una pelea de perros.

“Podemos ver las cosas que nos han ido bien, pero es marzo”, dijo el observatorio de Louisville, Hailey Van Lith, antes del juego.

De hecho, es marzo y lo que se desarrolló el lunes por la noche en el Intrust Bank Arena ante una multitud mayoritariamente pro-Louisville fue una pelea de perros, una pelea que se acercó mucho más esta vez, pero terminó con una victoria en Louisville.

Los Cardinals fueron liderados por Van Lith, quien anotó 22 puntos, y Chelsie Hall, quien alcanzó un máximo de temporada con 15 puntos, en su mayoría desde detrás del arco de 3 puntos.

Michigan tuvo el balón solo 2 puntos, 52-50, cuando Laila Phalia cometió una falta ofensiva. “52-50, con el balón”, dijo el entrenador de Michigan, Kim Barnes Arico. “Voy a tener pesadillas sobre eso durante los próximos ocho meses hasta que volvamos a jugar”.

Las siguientes posesiones resultarían decisivas. Emily Engstler de Louisville encontró un Cochran cortante con poco menos de tres minutos para tomar una ventaja de cuatro puntos. Michigan pensó que sería un juego de 3 puntos, pero Naz Hillmon fue sancionada por una falta ofensiva sobre Cochran cuando su bandeja pasó por el aro. Cochran anotó una buena canasta de conducción en la siguiente posesión después de vencer a la prensa, y la defensa de Louisville cerró el paso a Michigan el resto del camino.

“Esa mirada estuvo allí durante todo el último cuarto y no pudimos llevársela”, dijo Van Lith sobre las bandejas de Cochran. “Nos apresuramos y dejamos que su presión nos acelerara”.

Louisville lideraba por la friolera de 9 puntos en el tercer cuarto, pero cada vez que los Cardinals casi detenían el juego, Michigan encontraba una manera de acercarse, generalmente cerca de la línea de tiros libres. Michigan disparó 11 tiros libres más que Louisville.

El enfrentamiento del lunes por la noche fue entre equipos que, al menos en el papel, tenían muchas similitudes. Ambos equipos intentan sembrar el caos con una intensa presión. En Hillmon y Engstler, ambas estarán dirigidas por esbeltas y prometedoras delanteras que pueden ser seleccionadas en la primera ronda del sorteo de la WNBA del próximo mes. Y ambos tienen entrenadores, en Barnes Arico y Jeff Walz, que dejan en claro que son duros con sus jugadores y les dicen la dura verdad, pero que también parecen ser amados por sus jugadores.

Los jugadores y entrenadores de ambos equipos trataron de minimizar la importancia de ese juego de diciembre, pero Barnes Arico admitió que la intensidad defensiva de Louisville fue probablemente la más alta que su equipo había enfrentado en toda la temporada. En los cuatro meses transcurridos desde ese juego, Michigan a menudo practicó cómo pelear los dobles y triples que Hillmon, un All-American, lideró la temporada pasada.

“Eso se ha convertido en un elemento básico en nuestro plan de práctica porque realmente se acercaron a ella y trataron de sacarla del plan de juego”, dijo Barnes Arico.

La presión de Louisville volvió a confundir a Michigan, ya que todos los titulares de Wolverine giraron el balón al menos tres veces. Pero Michigan no colapsó como lo hizo en Louisville en diciembre. Hillmon vivió en la línea de tiros libres y anotó 10 de sus 18 carreras allí, y Phelia y Maddie Nolan tomaron parte de la carga ofensiva en el perímetro. Michigan también venció a Louisville, aunque ayudó que Cochran solo jugó 20 minutos.

Engstler estuvo como se anunció en la defensa de Louisville, derribando 16 rebotes y logrando seis robos mientras lideraba a la prensa. “Parecía que ella estaba involucrada en cada gran jugada que hacían”, dijo Barnes Arico. Pero Engstler tuvo problemas ofensivamente, disparando 1 de 9 desde el campo y 0 de 5 desde el rango de 3 puntos, ya que se conformó principalmente con tiros en salto externos.

Louisville fue el último equipo en lograr su boleto a la Final Four, donde se enfrentará a Carolina del Sur, el primer sembrado general, que ha perdido solo dos veces esta temporada, superando a Creighton por solo 30. El otro lado del grupo verá a Stanford jugar contra Connecticut. Las semifinales nacionales se jugarán el viernes en Minneapolis. La final es el domingo.

La aparición de Louisville en la Final Four es la primera desde 2018, cuando perdió ante el eventual subcampeón Mississippi State. La aparición de Michigan en la ronda de 8 marcó la primera vez que el equipo progresó tan lejos.

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