Final épico para Mike Krzyzewski, el hombre en la arena

NUEVA ORLEANS — Mike Krzyzewski se sentó en la parte trasera de un carrito de golf junto a su novia de 53 años, Mickie, la azafata con la que se casó el día que se graduó de West Point. Enfrentado a algunos reporteros que capturaban el momento, decidió divertirse un poco en el amargo final de su incomparable carrera.

“Tal vez puedas poner una puesta de sol en capas”, dijo.

Y atravesó un túnel del Superdomo con una sonrisa en el rostro y una sonrisa en el de Mickie, después de que Carolina del Norte abandonara su intento de obtener un sexto título nacional, al igual que había detenido su intento de un adiós adecuado en su último partido en casa. Duque. Krzyzewski vio llorar a sus jugadores en el vestuario el sábado por la noche y de hecho lo llamó “una hermosa vista”.

Agradable porque esas lágrimas demostraron cuánto se preocupaban por él sus hijos y cuánto habían luchado.

Estos Blue Devils increíblemente jóvenes le dieron un precioso regalo de despedida. Se unieron en el último momento, entregaron esos notables cinco minutos finales contra Michigan State en su segundo juego del Torneo de la NCAA y enviaron al entrenador K en este viaje salvaje. Nunca tuvo la intención de romper el récord de John Wooden de 10 títulos nacionales, por supuesto, pero estos niños lo empujaron más allá de Wooden con ese viaje número 13 a la Final Four, y Krzyzewski nunca podría pagarlos por completo.

Cuando terminó y esta victoria por 81-77 en Carolina del Norte se congeló para siempre, le pregunté al abuelo de 10 de 75 años si ese mitin de Michigan State que comenzó todo sería su último recuerdo del torneo después de que el dolor remitiera. Finalmente, comenzó a hablar como hablan los antiguos guerreros.

Mike Krzyzewski sale de una conferencia de prensa con su esposa Mickie después de la derrota de Duke por 81-77 en la Final Four ante Carolina del Norte.
Mike Krzyzewski sale de una conferencia de prensa con su esposa Mickie después de la derrota de Duke por 81-77 en la Final Four ante Carolina del Norte. “Tal vez puedas poner una puesta de sol en capas”, bromeó el entrenador K a los periodistas.
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“Tengo la suerte de estar en la arena”, dijo Krzyzewski. “Y cuando estés en la arena, saldrás sintiéndote bien o sentirás dolor. Pero siempre te sentirás genial cuando estés en la arena. Y estoy seguro de que eso es lo que extrañaré cuando mire hacia atrás. … Pero maldita sea, he estado en la arena durante mucho tiempo. Y estos niños hicieron que mi última vez en la arena fuera increíble”.

Amen a eso.

Krzyzewski observó la última posesión inútil de Duke desde su asiento en la cancha elevada, con los brazos cruzados contra el pecho. Mientras sangraban los últimos segundos del reloj, se levantó y caminó solemnemente hacia el banquillo de Carolina para felicitar a los ganadores, quienes lo saludaron amablemente. Los Tar Heels de Hubert Davis se las arreglaron para festejar en el campo como si fuera Nochevieja. Hombre, ¿alguna vez se ganaron el derecho?

Y sí, este fue un final apropiado para el Entrenador K, ya que básicamente había comenzado su carrera en Duke eligiendo una pelea contra Carolina del Norte. En su tercer partido como entrenador de los Blue Devils, con una victoria asegurada para los Tar Heels, Dean Smith cometió el error de correr al banquillo de Duke para un apretón de manos, mientras que quedaban por disparar dos tiros libres más sin sentido.
El entrenador K rechazó el apretón de manos. “El maldito juego aún no ha terminado, Dean”, ladró. En el banquillo de Carolina, el asistente Roy Williams inicialmente pensó que un novato de ACC no debería tratar a una leyenda de esa manera antes de pasar a una evaluación adicional. “Este es un hombre competitivo”, dijo Williams sobre Krzyzewski en ese momento. “Tiene derecho a sus propios estándares. Y tenía razón, el juego aún no había terminado”.

Todos los juegos han terminado para el entrenador K, su carrera de 42 años con Duke terminó definitivamente en el Superdomo, que se inauguró el mismo año (1975) en que Krzyzewski comenzó su carrera con Army. El sábado por la noche, el entrenador K a veces saltaba de su silla y apretaba los puños e instaba furiosamente a su equipo a seguir, sin éxito. Mark Williams falló dos tiros libres cruciales al final, seguidos de un triple de Caleb Love que fue la daga. En una rivalidad definida por el odio, el amor marcó la diferencia, terminando con 28 puntos.

Mike Krzyzewskic
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Ahora los Blue Devils están lidiando con las consecuencias de perder uno de los juegos más importantes en la historia del deporte ante sus vecinos. Francamente, Krzyzewski y su legado estarán bien. Sus cinco títulos de liga igualan el total de Roy Williams (3) y Smith (2). También se retirará con un récord personal de victorias contra los Tar Heels de 50-48 y un total de 1202 victorias, incluidas 101 en el torneo de la NCAA, que nadie podrá igualar.

Pero no volverá a los ruedos, y eso le dolerá más que nada. Krzyzewski dirigió su primer programa de baloncesto a los 12 años, cuando su escuela primaria de Chicago, St. Helen, se negó a darle el equipo que quería formar parte de una liga CYO. En cambio, el joven Mike organizó un equipo que asumió a todos los recién llegados en otros vecindarios. “No hay padres involucrados”, dijo. Su índice de victorias fue mejor que el de la mayoría.

Sesenta y tres años después, todo ha terminado. No más charlas de ánimo. No más jugadas para llamar. No más juegos para ganar.

No más equipos que liderar.

Su carrera comenzó siete meses después de la caída de Saigón en 1975 y terminó cinco semanas después de la invasión de Ucrania en 2022. Comenzó en una vieja y polvorienta casa de campo junto al río en West Point y terminó en el Superdomo de Nueva Orleans. Qué viaje tan increíble fue.

Krzyzewski fue el mejor que jamás haya hecho y amaba a su último grupo de jugadores. “Fue un placer para mí entrenar”, dijo.

El sábado por la noche, el Entrenador K supo cuándo era el momento de despedirse. Se cargó en ese carrito de golf y desapareció lentamente por un túnel. Todos los buenos hombres de West Point saben cómo funciona.

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