Christian Pulisic lleva a EE. UU. a vencer a Panamá y al borde de la Copa del Mundo

La selección masculina de fútbol de Estados Unidos no está en la Copa del Mundo, todavía no. Queda un último viaje por hacer, un último trabajo por hacer, un último juego por jugar.

Sin embargo, sería difícil para cualquier equipo evitar que los estadounidenses vayan a Qatar ahora. Y sería casi imposible convencerlos a ellos, oa cualquier otra persona, de que ellos, finalmente, no pertenecen al mejor escenario del fútbol.

Esa fue la noticia más importante que salió de la victoria de Estados Unidos por 5-1 sobre Panamá el domingo por la noche en Orlando, Florida. Más grande que los cuatro goles del primer tiempo que anotaron ante los abrumados panameños. Más grande que el hat-trick de Christian Pulisic y las piernas equipadas, más grande que el acolchado que agregaron a su diferencia de goles, haciendo que el viaje del miércoles a Costa Rica fuera mucho menos aterrador de lo que podría haber sido.

¿Qué queda por hacer? Los estadounidenses se dirigen a Costa Rica sabiendo que ni siquiera necesitan ganar para clasificarse para la Copa del Mundo. El solo hecho de evitar una dura derrota, una pérdida de seis goles o más, hará que los estadounidenses terminen con uno de los clasificados automáticos de su región, América del Norte, Central y el Caribe.

Canadá se convirtió en el primer equipo de la región en clasificarse el domingo, gracias a una victoria en casa por 4-0 sobre Jamaica, con solo México y Costa Rica en la pelea por los otros dos. (Panamá fue eliminado por su derrota el domingo por la noche).

Sin embargo, EE. UU. tiene una diferencia de goles mucho mejor que México y Costa Rica, y esa realidad, en el caso de un empate por los lugares automáticos después de los juegos finales del miércoles, fue su propio consuelo en el resplandor de la derrota del domingo. Lo que básicamente significa es que incluso una derrota histórica de los estadounidenses en Costa Rica tendría un salvavidas: un desempate contra los campeones de Oceanía en junio antes de un último suspiro en Qatar.

Esa puerta trasera fue lo que menos le preocupó a alguien después de una actuación de Orlando que fue clasificada como la mejor de la campaña de clasificación de siete meses de los estadounidenses.

“Queremos ir allí y ganar el juego”, dijo el entrenador de EE. UU. Gregg Berhalter. “Tal como dije en los primeros dos juegos, vamos a cada juego para prepararnos para ganar”.

La tensión que los estadounidenses llevaron al partido del domingo, una combinación de lesiones, enfermedades y suspensiones que se fusionaron con el temor persistente de una carrera de clasificación fallida en 2017, se disipó en una ráfaga de goles tempranos.

Pulisic, un veterano de aquella última campaña, que acabó con él entre lágrimas en un césped tapado en Trinidad, abrió el marcador al convertir un penalti en el minuto 17. Seis minutos después, gracias a un cabezazo de Paul Arriola, la ventaja era de dos y cuatro minutos después el 3-0 tras un tiro de diana del sorprendente titular Jesús Ferreira.

Pulisic hizo el 4-0 en el descuento de la primera parte, convirtiendo un segundo penalti, y completó su primer hat-trick con la selección con un remate sin esfuerzo -para él- en el minuto 65. Sacó un centro al área penal de Panamá con un control sedoso, giró hacia el tráfico y deslizó a dos defensores para marcar su tercer gol.

“Christian es alguien que ha pasado por eso antes”, dijo Berhalter más tarde, y cualquiera que haya pasado por 2017 sabía a qué se refería. Pulisic usó el brazalete de capitán el domingo y jugó como lo necesita el líder Berhalter si los estadounidenses quieren cerrar el trato el miércoles.

Al parecer, su única falta contra Panamá fue un balón suelto en el breakdance después de su segundo penal y una tarjeta amarilla por discutir momentos antes de que Berhalter lo eliminara. Otros jugadores clave también fueron eliminados rápidamente, descansando las piernas cansadas de los estadounidenses después de lograr un empate en México y una gran victoria en el lapso de cuatro días, con un juego por jugar.

Una gran diferencia de goles (los estadounidenses ahora tienen más de 13, en comparación con los más de 3 de Costa Rica) ayudará.

“Sabíamos que teníamos que pasar al frente y ese gol temprano marcó la pauta para todo el juego”, dijo el defensa Walker Zimmerman sobre la amplia victoria. “Esos objetivos suman, y son enormes para nosotros”.

Pero un gol de consolación tardío del defensa panameño Aníbal Godoy, culpable de conceder los dos penales en la primera mitad, nos recordó cómo las cosas pueden salir mal si Zimmerman y sus compañeros no tienen cuidado.

En 2017, los estadounidenses también habían goleado a Panamá en Orlando en su penúltimo partido. Todo lo que tenía que hacer el equipo después de eso era ir a Trinidad y Tobago, que ya había sido eliminado, y evitar la derrota.

En cambio, Estados Unidos se equivocó al perder 2-1 mientras que otros resultados en la región estaban en su contra. En dos horas alucinantes, pasaron de seguro a definitivo, e impactante, fuera de la Copa del Mundo. El margen era más estrecho entonces, pero la lección ha permanecido con el equipo actual, la mayoría de los cuales, con la notable excepción de Pulisic, no formaban parte del equipo en ese momento.

“El objetivo siempre ha sido clasificarse para la Copa del Mundo, por supuesto, y este es solo otro paso en la dirección correcta”, dijo el mediocampista Tyler Adams. “Pero al final del día todavía tenemos un juego por jugar. Todavía no hemos terminado”.

Es un mensaje que seguramente repetirá durante los próximos tres días, hasta que el trabajo esté terminado, hasta que se marque el boleto, hasta que Estados Unidos finalmente regrese oficialmente a la Copa del Mundo.

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