Caleb Love acerca a Carolina del Norte a un posible choque de Final Four con Duke

El primer partido del torneo de la NCAA entre Duke y Carolina del Norte ya no es una posibilidad descabellada.

Ese enfrentamiento de ensueño tendrá lugar el próximo sábado en las Semifinales Nacionales si los Blue Devils y Tar Heels pueden ganar un juego más.

Caleb Love envió a North Carolina al Elite Eight el viernes por la noche con una ráfaga de retorcidas bandejas al final del juego y profundos triples. El escolta de segundo año de tiro de racha cambió de zapatos después del medio tiempo, luego anotó todos menos tres de sus 30 puntos en la segunda mitad, llevando a Tar Heels, octavo sembrado, a una victoria de 73-66 sobre UCLA, cuarto sembrado.

Las dos canastas más importantes de Love fueron triples en los últimos dos minutos de lo que había sido una segunda mitad tensa y llena de idas y venidas.

El primero, propiciado por una parada acrobática de Armando Bacot mientras se salía de la cancha, hizo el 64.

El segundo, que llegó a través de una pantalla sin balón de Brady Manek, le dio a Carolina del Norte una ventaja de tres puntos que los Tar Heels no cedieron.

¿Qué hizo que Love se incendiara después del medio tiempo después de una primera mitad de 1 de 8? Love acreditó su confianza… y una sugerencia supersticiosa de Eric Hoots, el director de operaciones de baloncesto en Carolina del Norte, para cambiar las Jordan negras por Carolina Blue.

“Nunca juego bien con zapatos negros, así que me dijo que me cambiara”, dijo Love con una sonrisa. “Funcionó.”

La victoria de Carolina del Norte continúa un ascenso improbable desde la burbuja del torneo de la NCAA hasta la víspera de la Final Four. Los Tar Heels ahora solo necesitan vencer al querido St. Peter’s del 15 de marzo para avanzar a Nueva Orleans.

Duke alcanzó el Elite Eight el jueves por la noche al no fallar un tiro en los últimos ocho minutos para superar a Texas Tech. Los Blue Devils son un favorito menor para vencer a Arkansas en el juego por el título de West Regional del sábado.

Solo cuatro veces en esta temporada Duke y Carolina del Norte llegaron al Elite Eight en el mismo año. No fue hasta 1991 que ambos llegaron a la Final Four.

Si bien Cenicienta no suele tener reclutas de cuatro y cinco estrellas y Carolina del Norte no lleva una cruz en el pecho, hubiera sido difícil predecir que los Tar Heels ganarían la Final Four tan recientemente como a mediados de febrero. Este es un equipo que perdió cinco juegos por 17 puntos o más y caminó sonámbulo a través de una vergonzosa derrota en casa por nueve puntos ante el lamentable Pittsburgh el 16 de febrero.

Después de algunas derrotas anteriores ante Carolina del Norte, Hubert Davis dijo: “Fue como, ‘Chicos, los amo’. Después de la sorpresa de Pittsburgh, Davis dijo: “Fue ‘Chicos, vengan aquí'”.

Davis reforzó su mensaje al día siguiente a través de una sesión de filmación con 20 clips consecutivos de fallas defensivas en Carolina del Norte. Inmediatamente después, los Tar Heels produjeron lo que Davis llamó su mejor práctica de la temporada.

“Después del entrenamiento dije: ‘¿Por qué jugarían tan duro uno contra el otro y no contra un oponente?’ dijo Davis. “Por alguna razón, eso pareció resonar en ellos”.

Por decir lo menos.

Desde la derrota ante Pittsburgh, Carolina del Norte es el cuarto mejor equipo del país, según el ranking de eficiencia de Bart Torvik. Los Tar Heels llegaron el viernes después de ganar ocho de nueve, incluida su victoria sobre Duke para arruinar la fiesta de retiro de Mike Krzyzewsk, su desmantelamiento de Marquette en la primera ronda del torneo de la NCAA y su victoria sobre el actual campeón nacional Baylor dos noches después.

En el partido del viernes, UCLA pareció ser uno de los oponentes más duros que Carolina del Norte había enfrentado durante la oleada de finales de temporada. Los Bruins prácticamente regresaron a toda su lista de la temporada pasada, ya que pasaron de los cuatro primeros a los últimos cuatro, luego llevaron al invicto Gonzaga a la prórroga en un clásico instantáneo.

Si bien UCLA lideró gran parte del juego del viernes, los Bruins se deshicieron por dos factores: la lesión de tobillo en curso de Jaime Jaquez y la incapacidad de detener el pick and roll alto de Carolina del Norte.

Una y otra vez, los Tar Heels usaron la pantalla de pelota alta para darle a Love of RJ Davis un enfrentamiento favorable contra un gran hombre de UCLA. Love, en particular, se aprovechó de esos desajustes, a menudo superando a Cody Riley o poniéndose de pie y disparando desde las profundidades si se le daba demasiado espacio.

“El entrenador Davis solo quería que yo atacara la canasta”, dijo Love. Siente que soy el mejor cuando voy cuesta abajo. Hice algunas bandejas y luego el tiro exterior comenzó a caer”.

Mientras que Jules Bernard anotó 16 puntos, el máximo del equipo, y Tyger Campbell tuvo 15 puntos y 6 asistencias, los Bruins necesitaban más de lo que su hombre podía darles para superar la letal segunda mitad de Love. Jáquez jugó valientemente con la lesión en el tobillo que se volvió a lesionar contra Saint Mary’s, pero terminó con solo 10 puntos en 5 de 18 tiros.

Jaquez falló algunos tiros en el último minuto cuando UCLA trató de responder a las hazañas de Love. Después de esto último, Carolina del Norte podría celebrar otra gran victoria y mirar hacia adelante, primero a Saint Peter’s y quizás luego a Duke.

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